en samling fossiliserade pterosaurägg som upptäckts i Kina hjälper forskare att få en sällsynt inblick i de utdöda flygande reptilerna. Nyligen släppt forskning om över 200 ägg och 16 embryon från Pterosaur Hamipterus, inklusive den första datortomografi (CT) skanningar, förmörkar vad som tidigare var känt om dessa kusiner av dinosaurierna. I synnerhet ger de nya bevis för debatten om pterosaurier kunde flyga så snart de kläcktes.

relativt få pterosaurfossiler bevaras på grund av djurets bräckliga, tunnväggiga ben. Ännu mer sällsynta är fossiler av unga hatchlings, ägg och embryon, vilket gör det svårt att förstå hur olika arter växte.

det första pterosaurembryot hittades i Kina 2004, men ägget och embryot plattades ut, och exakt vilken typ av pterosaur det var var oklart. Det första tredimensionellt bevarade pterosaurägget kom från Argentina från ett djur som heter Pterodaustro, tidigare känt från flera exemplar och ägg som oftast krossas.

Hamipterus. Chuang Zhao

men 2014 upptäckte kinesiska paleontologer hundratals ben och ägg från Pterosaur Hamipterus, som bodde i den tidiga kritaperioden, ungefär 120m år sedan. Otroligt nog innehöll platsen där fossilerna hittades åtta separata geologiska lager med ben, varav fyra också hade ägg.

forskare tror att det betyder att det var en häckningsplats som drabbades av högenergistormar som transporterade pterosaurierna och deras ägg till en lugn sjö där de sedan förvandlades till fossiler. Paleontologer har hittat andra platser med massor av pterosaurben tidigare, vilket tyder på att de var sociala djur. Men detta är det första fyndet som indikerar pterosaurier kapslade tillsammans också.

<em> Hamipterus< / em> ägg. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

inuti äggen

ett team av kinesiska och brasilianska paleontologer under ledning av Xiaolin Wang har nu undersökt dessa ägg mer detaljerat, med hjälp av CT-skanning och studien av benets mikrostrukturer för att förstå hur djuret växte. CT-skanningarna innebar att forskarna kunde använda röntgenstrålar för att se inuti ägg och embryon utan att förstöra dem, första gången detta har gjorts med pterosaurägg (även om dinosaurieägg har studerats så här tidigare).

bland de 16 embryona hittade forskarna ett sortiment av bevarade ben, främst från vingarna och benen. Till skillnad från andra pterosaurembryon från Kina eller Argentina uppträdde mycket lite material från skallen i embryona, med endast en enda underkäke bevarad.

ofullständig underkäke. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

tyvärr är embryona alla ofullständiga och disartikulerade, vilket betyder att benen har blivit jumbled under fossilisering snarare än bevarad i ett fint ledat skelett. Det betyder att vi inte har en fullständig bild av hur en embryonal Hamipterus skulle ha sett ut. Men forskarna kunde göra några observationer om tillväxt eftersom det stora antalet fossiler med individer i olika storlekar innebar att de kunde titta på olika utvecklingsstadier.

alla långa ben från vingarna och benen visade tecken på benbildning, processen att lägga ner mineralerna för att bilda ben, men ändarna på vingbenen var inte helt formade eller mineraliserade. Detta tyder på att områdena för stora muskelfästen, och därmed musklerna själva, inte utvecklades i embryon.

paleontologer Alexander Kellner och Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

områdena för muskelfästning av viktiga flygmuskler var antingen små eller obefintliga i de okläckta djuren, medan benen tycktes vara mer kompletta. Forskarna föreslår att detta innebär att Hamipterus hatchlings inte kunde flyga, vilket strider mot den gemensamma tanken på ”flaplings”, att de yngsta pterosaurierna kunde flyga omedelbart.

inte överraskande verkar benet på dessa embryon ha vuxit extremt snabbt, med stora kärlkanaler (som bär blodkärl genom ben) och andra benstrukturer som är typiska för unga djur som lägger ner benet extremt snabbt.

underkäke med stora tänder. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

en överraskande upptäckt, eller faktiskt en brist på upptäckt, var i tänderna. Trots det faktum att tänder normalt bevarar bra i fossiler, hittades inga tänder i något av embryona. Eftersom åtminstone några andra pterosaurembryon har tänder, kan detta indikera att Hamipterusembryon är av ett tidigare utvecklingsstadium före tandutveckling. Bristen på andra skallben antyder att skallen utvecklades senare än andra ben i skelettet.

detta fynd lägger till nya upptäckter av mjuka Darwinopterus pterosaurägg och hundratals Caiuajara pterosaurfossiler. Tack vare paleontologernas hårda arbete börjar vi utveckla en god förståelse för hela livshistorien, från före kläckning till döds, av dessa fascinerande varelser.