un tezaur de ouă de Pterosaur fosilizate descoperite în China îi ajută pe oamenii de știință să obțină o perspectivă rară asupra reptilelor zburătoare dispărute. Cercetările recent lansate asupra a peste 200 de ouă și 16 embrioni din Pterosaur Hamipterus, inclusiv primele tomografii computerizate (CT), eclipsează ceea ce se știa anterior despre acești veri ai dinozaurilor. În special, acestea oferă noi dovezi pentru dezbaterea dacă pterosaurii ar putea zbura imediat ce au eclozat.

relativ puține fosile de pterosaur sunt păstrate din cauza oaselor fragile, cu pereți subțiri ale animalului. Și mai rare sunt fosilele de pui tineri, ouă și embrioni, ceea ce face dificilă înțelegerea modului în care au crescut diferite specii.

primul embrion de pterosaur a fost găsit în China în 2004, dar oul și embrionul au fost aplatizate și exact ce tip de pterosaur a fost neclar. Primul ou de pterosaur conservat tridimensional a venit din Argentina de la un animal numit Pterodaustro, cunoscut anterior din mai multe exemplare și ouă care sunt în mare parte zdrobite.

Hamipterus. Chuang Zhao

dar în 2014, paleontologii chinezi au descoperit sute de oase și ouă ale Pterosaurului Hamipterus, care a trăit în perioada cretacică timpurie, cu aproximativ 120 de milioane de ani în urmă. În mod uimitor, locul unde au fost găsite fosilele conținea opt straturi geologice separate cu oase, dintre care patru aveau și ouă.

cercetătorii cred că acest lucru înseamnă că a fost un loc de cuibărit care a fost lovit de furtuni de mare energie care au transportat pterosaurii și ouăle lor într-un lac calm, unde au fost apoi transformați în fosile. Paleontologii au descoperit și alte situri cu o mulțime de oase de pterosaur înainte, sugerând că erau animale sociale. Dar aceasta este prima descoperire care indică faptul că pterosaurii s-au cuibărit împreună.

<em > Hamipterus < / em> ouă. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

în interiorul ouălor

o echipă de paleontologi chinezi și Brazilieni condusă de Xiaolin Wang au examinat acum aceste ouă mai detaliat, folosind scanarea CT și studiul microstructurilor osului pentru a înțelege cum a crescut animalul. Scanările CT au însemnat că cercetătorii ar putea folosi raze X pentru a vedea în interiorul ouălor și embrionilor fără a le distruge, prima dată când acest lucru a fost făcut cu ouă de pterosaur (deși ouăle de dinozaur au fost studiate astfel înainte).

dintre cei 16 embrioni, cercetătorii au găsit un sortiment de oase conservate, în principal din aripi și picioare. Spre deosebire de alți embrioni de pterosaur din China sau Argentina, foarte puțin material din craniu a apărut în embrioni, cu o singură maxilară inferioară păstrată.

maxilarul inferior incomplet. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

din păcate, embrionii sunt incompleți și dezarticulați, ceea ce înseamnă că oasele au fost amestecate în timpul fosilizării, mai degrabă decât conservate într-un schelet frumos articulat. Aceasta înseamnă că nu avem o imagine completă a ceea ce ar fi arătat un Hamipter embrionar. Dar cercetătorii au reușit să facă unele observații asupra creșterii, deoarece numărul mare de fosile cu indivizi de dimensiuni diferite a însemnat că ar putea privi diferite stadii de dezvoltare.

toate oasele lungi de la aripi și picioare au prezentat semne de osificare, procesul de stabilire a mineralelor pentru a forma oase, dar capetele oaselor aripilor nu au fost complet formate sau mineralizate. Acest lucru sugerează că zonele pentru atașamentele musculare majore și, prin urmare, mușchii înșiși, nu au fost dezvoltate în embrioni.

paleontologii Alexander Kellner și Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

zonele de atașare musculară a mușchilor importanți de zbor erau fie mici, fie inexistente la animalele neacoperite, în timp ce picioarele păreau a fi mai complete. Cercetătorii sugerează că acest lucru înseamnă că hatchlings Hamipterus au fost incapabili de zbor, contrazicând ideea comună de „flagings”, că cei mai tineri pterosauri ar putea zbura imediat.

în mod surprinzător, osul acestor embrioni pare să fi crescut extrem de rapid, cu canale vasculare mari (care transportă vasele de sânge prin oase) și alte structuri osoase tipice animalelor tinere care depun os extrem de repede.

maxilarul inferior cu dinți mari. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

o descoperire surprinzătoare, sau într-adevăr o lipsă de descoperire, a fost în dinți. În ciuda faptului că dinții se păstrează în mod normal bine în fosile, nu s-au găsit dinți în niciunul dintre embrioni. Deoarece cel puțin alți embrioni de pterosaur posedă dinți, acest lucru ar putea indica faptul că embrionii Hamipterus se află într-un stadiu de dezvoltare anterior, înainte de dezvoltarea dinților. Lipsa altor oase craniene sugerează că craniul s-a dezvoltat mai târziu decât alte oase din schelet.

această descoperire se adaugă descoperirilor recente ale ouălor moi de Pterosaur Darwinopterus și a sute de fosile de Pterosaur Caiuajara. Datorită muncii grele a paleontologilor, începem să dezvoltăm o bună înțelegere a întregii istorii a vieții, de la înainte de eclozare până la moarte, a acestor creaturi fascinante.