um tesouro de ovos de pterossauro fossilizados descobertos na China está ajudando os cientistas a obter uma visão rara dos répteis voadores extintos. Pesquisas recém-lançadas sobre mais de 200 ovos e 16 embriões do Pterossauro Hamipterus, incluindo as primeiras tomografias computadorizadas (TC), eclipsa o que se sabia anteriormente sobre esses primos dos dinossauros. Em particular, eles fornecem novas evidências para o debate sobre se os pterossauros poderiam voar assim que eclodissem.

relativamente poucos fósseis de pterossauros são preservados por causa dos ossos frágeis e de paredes finas do animal. Ainda mais raros são os fósseis de filhotes jovens, ovos e embriões, dificultando a compreensão de como espécies diferentes cresceram.

o primeiro embrião de pterossauro foi encontrado na China em 2004, mas o ovo e o embrião foram achatados e exatamente que tipo de pterossauro não estava claro. O primeiro ovo de pterossauro preservado tridimensionalmente veio da Argentina de um animal chamado Pterodaustro, anteriormente conhecido por vários espécimes e ovos que são principalmente esmagados.

Hamipterus. Chuang Zhao

mas em 2014, paleontólogos chineses descobriram centenas de ossos e ovos do Pterossauro Hamipterus, que viveu no início do período Cretáceo, aproximadamente 120m anos atrás. Surpreendentemente, o local onde os fósseis foram encontrados continha oito camadas geológicas separadas com ossos, quatro dos quais também tinham ovos.Pesquisadores acham que isso significa que foi um local de nidificação que foi atingido por tempestades de alta energia que transportaram os pterossauros e seus ovos para um lago calmo onde eles foram então transformados em fósseis. Paleontólogos encontraram outros locais com muitos ossos de pterossauro antes, sugerindo que eram animais sociais. Mas esta é a primeira descoberta que indica pterossauros aninhados juntos também.

<em>Hamipterus</em> ovos. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

Dentro os ovos

Uma equipe de Chineses e Brasileiros, os paleontólogos liderada por Xiaolin Wang agora examinados estes ovos em mais detalhe, usando tomografia computadorizada e o estudo da microestrutura do osso para entender como o animal cresceu. As tomografias computadorizadas significaram que os pesquisadores poderiam usar raios-X para ver dentro dos ovos e embriões sem destruí-los, a primeira vez que isso foi feito com ovos de pterossauro (embora os ovos de dinossauro tenham sido estudados assim antes).Entre os 16 embriões, os pesquisadores encontraram uma variedade de ossos preservados, principalmente das asas e pernas. Ao contrário de outros embriões de pterossauro da China ou da Argentina, muito pouco material do crânio apareceu nos embriões, com apenas uma única mandíbula inferior preservada.

maxilar inferior incompleto. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

infelizmente, os embriões são todos incompletos e desarticulados, o que significa que os ossos foram misturados durante a fossilização, em vez de preservados em um belo esqueleto articulado. Isso significa que não temos uma imagem completa de como seria um Hamipterus embrionário. Mas os pesquisadores foram capazes de fazer algumas observações sobre o crescimento porque o grande número de fósseis com indivíduos de tamanhos diferentes significava que eles poderiam olhar para diferentes estágios de desenvolvimento.Todos os ossos longos das asas e pernas mostraram sinais de ossificação, o processo de estabelecer os minerais para formar ossos, mas as extremidades dos ossos das asas não foram totalmente formadas ou mineralizadas. Isso sugere que as áreas para as principais ligações musculares e, portanto, os próprios músculos não foram desenvolvidas em embriões.

paleontólogos Alexander Kellner e Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

as áreas de fixação muscular de músculos de vôo importantes eram pequenas ou inexistentes nos animais não arrancados, enquanto as pernas pareciam ser mais completas. Os pesquisadores sugerem que isso significa que os filhotes de Hamipterus eram incapazes de voar, contradizendo a ideia comum de “flaplings”, de que os pterossauros mais jovens poderiam voar imediatamente.Sem surpresa, o osso desses embriões parece ter crescido extremamente rápido, com grandes canais vasculares (que transportam os vasos sanguíneos através dos ossos) e outras estruturas ósseas típicas de animais jovens que estão deitando osso extremamente rapidamente.

maxilar inferior com dentes grandes. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

uma descoberta surpreendente, ou mesmo uma falta de descoberta, estava nos dentes. Apesar do fato de que os dentes normalmente preservam bem em fósseis, nenhum dente foi encontrado em nenhum dos embriões. Como pelo menos alguns outros embriões de pterossauro possuem dentes, isso pode indicar que os embriões de Hamipterus são de um estágio de desenvolvimento anterior, antes do desenvolvimento do dente. A falta de outros ossos do crânio sugere que o crânio se desenvolveu mais tarde do que outros ossos do esqueleto.

esta descoberta contribui para descobertas recentes de ovos de pterossauro darwinopterus macios e centenas de fósseis de pterossauro Caiuajara. Graças ao trabalho árduo dos paleontólogos, estamos começando a desenvolver uma boa compreensão de toda a história da vida, desde antes da eclosão até a morte, dessas criaturas fascinantes.