skarb skamieniałych jaj pterozaura odkryty w Chinach pomaga naukowcom zdobyć rzadki wgląd w wymarłe Gady latające. Niedawno opublikowane badania nad ponad 200 jajami i 16 embrionami pterozaura Hamipterusa, w tym pierwsze skany tomografii komputerowej (CT), przyćmiewają to, co wcześniej było znane o tych kuzynach dinozaurów. W szczególności dostarczają one nowych dowodów na to, czy pterozaury mogą latać zaraz po wykluciu się.

stosunkowo niewiele skamieniałości pterozaura zachowało się ze względu na kruche, cienkościenne kości zwierzęcia. Jeszcze rzadsze są skamieniałości młodych piskląt, jaj i zarodków, co utrudnia zrozumienie, jak różne gatunki rosły.

pierwszy zarodek pterozaura został znaleziony w Chinach w 2004 roku, ale jajo i zarodek zostały spłaszczone i dokładnie jaki to był Typ pterozaura był niejasny. Pierwsze trójwymiarowo zachowane jajo pterozaura pochodzi z Argentyny od zwierzęcia zwanego Pterodaustro, znanego wcześniej z kilku okazów i jaj, które są w większości zmiażdżone.

Hamipterus. Chuang Zhao

ale w 2014 roku chińscy paleontolodzy odkryli setki kości i jaj pterozaura Hamipterusa, który żył we wczesnej kredzie, około 120 milionów lat temu. Co ciekawe, miejsce, w którym znaleziono skamieniałości, zawierało osiem oddzielnych warstw geologicznych z kośćmi, z których cztery miały również jaja.

naukowcy sądzą, że oznacza to, że było to miejsce gniazdowania, które zostało uderzone przez wysokoenergetyczne burze, które przetransportowały pterozaury i ich jaja do spokojnego jeziora, gdzie następnie zostały przekształcone w skamieniałości. Paleontolodzy znaleźli wcześniej inne miejsca z dużą ilością kości pterozaura, co sugeruje, że były to zwierzęta społeczne. Jest to jednak pierwsze znalezisko, które wskazuje na pterozaury gniazdujące razem.

<em>Hamipterus</em> Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

wewnątrz jaj

zespół chińskich i brazylijskich paleontologów pod kierownictwem Xiaolina Wanga zbadał te jaja bardziej szczegółowo, korzystając z tomografii komputerowej i badania mikrostruktur kości, aby zrozumieć, w jaki sposób zwierzę rosło. Tomografia komputerowa oznaczała, że badacze mogli użyć promieni rentgenowskich, aby zobaczyć wnętrze jaj i zarodków bez ich niszczenia, po raz pierwszy zrobiono to z jajami pterozaura (chociaż jaja dinozaurów były wcześniej badane w ten sposób).

wśród 16 embrionów naukowcy znaleźli szereg zachowanych kości, głównie ze skrzydeł i nóg. W przeciwieństwie do innych zarodków pterozaura z Chin lub Argentyny, w zarodkach pojawiło się bardzo mało materiału z czaszki, z zachowaną tylko jedną dolną szczęką.

niekompletna żuchwa. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

niestety, wszystkie embriony są niekompletne i rozczłonkowane, co oznacza, że kości zostały pomieszane podczas skamieniałości, a nie zachowane w ładnym przegubowym szkielecie. Oznacza to, że nie mamy pełnego obrazu tego, jak wyglądałby embrionalny Hamipterus. Ale naukowcy byli w stanie dokonać pewnych obserwacji na temat wzrostu, ponieważ duża liczba skamieniałości z osobnikami o różnych rozmiarach oznaczało, że mogli patrzeć na różne etapy rozwoju.

wszystkie kości długie ze skrzydeł i nóg wykazywały oznaki kostnienia, procesu układania minerałów w kości, ale końce kości skrzydłowych nie były w pełni uformowane ani mineralizowane. Sugeruje to, że obszary dla głównych załączników mięśniowych, a zatem same mięśnie, nie zostały rozwinięte w zarodkach.

paleontolodzy Alexander Kellner i Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

obszary do mocowania mięśni ważnych mięśni lotu były małe lub nieistniejące u nieobsadzonych zwierząt, podczas gdy nogi wydawały się bardziej kompletne. Badacze sugerują, że oznacza to, że pisklęta Hamipterusa nie były zdolne do lotu, zaprzeczając powszechnej idei „flaplingów”, że najmłodsze pterozaury mogły latać natychmiast.

nic dziwnego, że kość tych zarodków wydaje się rosnąć niezwykle szybko, z dużymi kanałami naczyniowymi (które przenoszą naczynia krwionośne przez kości) i innymi strukturami kostnymi typowymi dla młodych zwierząt, które bardzo szybko układają kość.

dolna szczęka z dużymi zębami. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

zaskakujące odkrycie, a właściwie jego brak, było w zębach. Pomimo faktu, że zęby normalnie zachowują się dobrze w skamieniałościach, nie znaleziono zębów w żadnym z zarodków. Ponieważ przynajmniej niektóre inne embriony pterozaurów posiadają zęby, może to wskazywać, że embriony Hamipterus są na wcześniejszym etapie rozwoju, przed rozwojem zębów. Brak innych kości czaszki sugeruje, że czaszka rozwinęła się później niż inne kości szkieletu.

to znalezisko dodaje do ostatnich odkryć miękkich jaj pterozaura Darwinopterus i setek skamieniałości pterozaura Caiuajara. Dzięki ciężkiej pracy paleontologów zaczynamy dobrze rozumieć całą historię życia tych fascynujących stworzeń, od ich wylęgu do śmierci.