mensen die in Noordwest Alaska wonen hebben de afgelopen vijf millennia uitdagingen moeten aangaan en overwinnen voor hun manier van leven en voor het leven zelf. Een leven leiden in een regio die wel negen maanden per jaar kan worden bevroren, vereist discipline, verbeelding en vastberadenheid. De Inupiat mensen die daar wonen hebben alles getrotseerd, van klimaatverandering tot het uitputten van soorten tot het veroveren van hun land door buitenstaanders. In 1957 kwam er iets nieuws naar hun land: overheidsbureaucratie is in de war. Het gevaar van het project wagen van de federale regering overschaduwde elke eerdere bedreiging voor de Inupiat, zowel in zijn omvang als in zijn krankzinnigheid.

een Inupiat walvisjager bij een umiak, traditionele zeehondenhuid boot, in Point Hope, Alaska. Figuur met dank aan Grenswetenschappers.

op het grondgebied van Inupiat bestaan al minstens 3500 jaar semi-permanente nederzettingen om te overleven op zeehonden, Groenlandse walvis, kariboes en vissen. Voorbij het simpele overleven hebben ze gedijen, ze zijn bedreven geworden in het exploiteren en gebruiken van hun omgeving en veel van wat het te bieden heeft. Met behulp van de opgeblazen blazen van verschillende zeezoogdieren te helpen vermoeien klinkende walvissen, naaien zeehondenhuiden aan elkaar en vast te maken aan boten, de Inupiat zou gebruiken bot, rots, ivoor, hout, spieren, huid, en wat ze konden om wapens, gereedschap, en kleding mee te maken.

veel van deze” zeer eerlijke, zeer goedgelovige en vriendelijke ” mensen woonden nog steeds in onderaardse huizen die in 1957 door olielampen werden verwarmd. Dat jaar richtte het eerste officiële project van de Amerikaanse regering operatie Plowshare zijn zinnen op Cape Thompson aan de Chukchi Zee. Operatie Plowshare werd bedacht door de Atomic Energy Commission en werd geboren op 17 juni datzelfde jaar. Toegewezen aan de schijnbaar onschuldige missie van het benutten van kernenergie voor praktische en vreedzame doeleinden, Plowshare wetenschappers werken vanuit de Universiteit van Californië besloten dat grote opgravingen leverde het beste potentieel voor de jonge atoomindustrie.

Teller op weg naar de voorgestelde site. Figuur met dank aan Getty.

het plan, zoals bepleit door” de vader van de waterstofbom ” Edward Teller, was om tot zeventig duizend kubieke meter aarde te verwijderen door een reeks nucleaire wapens diep in de grond te laten ontploffen. Teller en een groep AEC wetenschappers en bureaucraten bezochten Alaska in 1958 om hun idee te verkopen aan de bevolking van Alaska. Velen van hen waren er voorstander van. Op het moment federale uitgaven goed voor zestig procent van alle werkgelegenheid in het grondgebied (Alaska zou niet een staat tot het volgende jaar) en de vijf miljoen dollar de AEC beloofde mee te nemen waren aantrekkelijk. Project Chariot was immers afkomstig van Operatie Plowshare, die in de kern een programma voor openbare werken was. Verder, de AEC vertegenwoordigers zeiden dat een milieueffectrapportage zou worden uitgevoerd voorafgaand aan een ontploffing. Alaska leek aan boord te zijn en het boren van acht grote gaten in het gesteente was gepland om te beginnen.

de AEC heeft de United States Geological Survey verzocht een rapport op te stellen over geologische factoren waarmee projectplanners rekening zouden moeten houden. Het heeft ook gevraagd om een studie van de Universiteit van Californië voor het potentieel van lucratieve minerale afzettingen in het gebied. Aangezien noch voor de USGS, noch voor de UCC middelen voor reiskosten waren verzekerd, waren de resulterende rapporten die door beide groepen werden ingediend alleen gebaseerd op relevante literatuur en werden er geen lokale onderzoeken uitgevoerd. Volgens het USGS-rapport is bijna alles aan de noordwestkust van Alaska geologisch onontgonnen en negen maanden per jaar bedekt met ijs. De UC meldde dat “aanzienlijke” hoeveelheden olie en steenkool in het gebied werden “verondersteld” te zijn. Veel mensen, vooral in Alaska, begonnen te twijfelen aan de wijsheid van het plan.

figuur met dank aan Sutori.

hoofd van de aanklacht was de krantenman Howard Rock en zijn Weekblad Tundra Times. Voor een tijdje de enige krant die iets anders dan onvoorwaardelijke steun van Chariot, The Times energized inheemse groepen en tegen het einde van de jaren de Inupiat Paitot (People’ s Heritage) werd gevormd. Teller en de AEC hadden herhaaldelijk beweerd dat het hele project moest worden uitgevoerd met volledige publieke transparantie, maar het publiek begon daar al snel aan te twijfelen. Met name de gevolgen van radioactieve neerslag zorgden bij vele Alaskanen. Een professor van de Universiteit van Alaska schreef een brief aan de redacteur van de Fairbanks Daily News-Miner excoriating de AEC en hun ontkenning van potentiële schade gerelateerd aan fallout. In tegenstelling, de News-Miner ’s redacteur meende dat Chariot zou” center wereld wetenschappelijke en economische aandacht op Alaska net op het moment dat we verhuizen naar een staat en uitnodigend ontwikkeling.”

dit was toen hoe het debat werd opgezet, economische ontwikkeling of stagnatie: een valse dichotomie. Sommige politici vroegen zich af hoeveel economische ontwikkeling er zou plaatsvinden in een haven bedekt met ijs voor driekwart van het jaar. Anderen wezen erop hoeveel gedoe Nevada had gemaakt over de federale regeringen voortgezet gebruik van die staten land voor kernproeven. Vissers en inheemse groepen suggereerden dat het mogelijk verstoren van een enorme bron van werkgelegenheid en voedsel voor de bewoners, vis, was niet de moeite waard een schamele vijf miljoen dollar en een mogelijk nutteloze haven. Washington was bezorgd dat een reeks nucleaire ontploffingen op slechts 180 mijl van de Sovjet-Unie misschien enige internationale consternatie zou veroorzaken.

figuur met dank aan Eddie Bauer

ondanks de tegenzin van het volk van Alaska, de oppositie van de USSR en de onwaarschijnlijke economische beloning, wilde de AEC Toch doorgaan met wagen. Het herzien van hun taal van kunstmatige haven om te experimenteren en het verminderen van de grootte van de nucleaire lading van Megaton naar kiloton, de AEC bleef leuren hun voorstel aan wetgevers in Juneau en D. C. Hoewel de AEC eerder had genoten van de steun van de Alaska House of Representatives, de Fairbanks Kamer van Koophandel en Alaska ‘ s congresdelegatie, de verspreiding van het agentschap werden ondermijnd Chariot. Lobbyen door inheemse groepen en de zuigeling nationale milieubeweging benadrukten de fouten en weglatingen gemaakt door de AEC. Toen de AEC werd gedwongen om een reden waarom Alaska werd gekozen voor het experiment, antwoordde de AEC dat “het project is gelegen in de wildernis, ver weg van elke menselijke bewoning.”Dit moet een verrassing zijn geweest voor de Inupiat steden Kivalina en Point Hope, beide nog geen veertig mijl van de site, waarvan de inwoners nooit op de hoogte waren gebracht van het plan, laat staan geraadpleegd.

de oorzaak van Inupiat veranderde snel in een nationale en internationale oorzaak célèbre. Operatie Plowshare verloor net zo snel supporters op alle niveaus en de AEC beperkte de reikwijdte van het project ernstig. In 1962 werd kernmateriaal van een vorige explosie in Nevada afgeleverd bij Cape Thompson en werden er experimenten op uitgevoerd. Het resterende kernmateriaal werd in de aarde gestort en de komende dertig jaar begraven. Blijkbaar met de bedoeling om iets op te blazen in Alaska echter, de AEC sequested het Aleoetische eiland Amchitka en gebruikt het voor een aantal ondergrondse kernproeven. De laatste ontploffing was in 1971.

uiteindelijk had de operatie Plowshare miljoenen dollars gekost, milieuschade aan het gebied en twee professoren van de Universiteit van Alaska hun baan. Maar de episode push-gestart Alaska inboorlingen in meer agressieve en intense zelfbeschermende maatregelen, het benadrukken van hun situatie in een zodanige mate dat slechts zes jaar later de Alaska Native Claims Settlement Act werd goedgekeurd door het Congres. Men kan zeggen dat de nationale en internationale milieubeweging als direct resultaat van Project Chariot tot haar recht is gekomen. Het eindrapport van het Bio-Environmental Committee van het project Chariot bevatte een model voor de, nu standaard, milieu-effectverklaringen die verplicht werden gesteld door de National Environmental Policy Act van 1969. De twee op de zwarte lijst geplaatste hoogleraren ontvingen eredoctoraten van het UAF in 1993.Helaas bood niemand van de AEC ooit excuses aan aan de Inupiat mensen die ze bereid waren naar een radioactieve toekomst te sturen. In feite bleef Edward Teller de rest van zijn leven verontwaardigd over de affaire. Hij vond dat de ontdekking van olie in Prudhoe Bay hem rechtvaardigde en zei in 1987 dat er voor de oliestaking niemand was.”

iemand moet de Inupiat dat vertellen.

Recommended reading for those interested in Project Chariot, Alaska, or the Inupiat people:

Andrews, S. B., & Creed, J. (1998). Authentic Alaska: stemmen van haar inheemse schrijvers. Amerikaanse indianen leven. Lincoln: University Of Nebraska Press.

Haycox, S. W., & Mangusso, M. C. (Eds.) (1996). An Alaska anthology: Interpreting the past. Seattle: University of Washington Press.

Hensley, W. L. I. (2009). Vijftig mijl van morgen: een autobiografie van Alaska en de echte mensen. New York: Sarah Crichton Books.

Langdon, S. (2002). De inheemse bevolking van Alaska. Traditioneel wonen in een noordelijk land. Anchorage: Greatland Graphics.

McBeath, G. A., & Morehouse, T. A. (1994). Alaska politiek & regering. Politiek en regeringen van de Amerikaanse staten. Lincoln: University Of Nebraska Press.

Naske, C.-M., & Slotnick, H. E. (1987). Alaska, een geschiedenis van de 49e staat. Norman: University Of Oklahoma Press.

O ‘ Neill, D. (2007). The Firecracker Boys: h-bombs, Inupiat Eskimo ‘ s en de wortels van de milieubeweging. New York: Basic Books.