aan het licht te brengen een schat aan fossiele pterosauruseieren die in China is ontdekt, helpt wetenschappers een zeldzaam inzicht te krijgen in de uitgestorven vliegende reptielen. Nieuw vrijgegeven onderzoek naar meer dan 200 eieren en 16 embryo ‘ s van de Pterosaurus Hamipterus, met inbegrip van de eerste computertomografie (CT) scans, verduistert wat eerder bekend was over deze neven van de dinosaurussen. In het bijzonder, ze leveren nieuw bewijs voor het debat over de vraag of Pterosaurus kon vliegen zodra ze uitgekomen.

relatief weinig pterosauriërfossielen zijn bewaard gebleven vanwege de fragiele, dunwandige botten van het dier. Nog zeldzamer zijn fossielen van jonge jongen, eieren en embryo ‘ s, waardoor het moeilijk is om te begrijpen hoe verschillende soorten groeiden.

het eerste pterosaurusembryo werd gevonden in China in 2004, maar het ei en het embryo werden afgevlakt en het was onduidelijk welk type Pterosaurus het was. De eerste driedimensionaal geconserveerde Pterosaurus ei kwam uit Argentinië van een dier genaamd Pterodaustro, voorheen bekend van verschillende exemplaren en eieren die meestal worden verpletterd.

Hamipterus. Chuang Zhao

maar in 2014 ontdekten Chinese paleontologen honderden botten en eieren van de pterosauriër Hamipterus, die leefde in het vroege Krijt, ongeveer 120m jaar geleden. Verbazingwekkend genoeg bevatte de plaats waar de fossielen werden gevonden acht afzonderlijke geologische lagen met botten, waarvan er vier ook eieren hadden.

onderzoekers denken dat dit betekent dat het een broedplaats was die werd getroffen door hoge-energetische stormen die de pterosauriërs en hun eieren naar een rustig meer transporteerden, waar ze vervolgens werden omgezet in fossielen. Paleontologen hebben eerder andere sites gevonden met veel pterosaurusbotten, wat suggereert dat het sociale dieren waren. Maar dit is de eerste vondst die wijst op pterosaurussen die ook bij elkaar zijn genest.

<em>Hamipterus< / em> eieren. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

binnen in de eieren

heeft een team van Chinese en Braziliaanse paleontologen onder leiding van Xiaolin Wang deze eieren nu in meer detail onderzocht, met behulp van CT-scanning en de studie van microstructuren van het bot om te begrijpen hoe het dier groeide. De CT-scans betekende dat de onderzoekers röntgenfoto ’s konden gebruiken om in de eieren en embryo’ s te kijken zonder ze te vernietigen, de eerste keer dat dit is gedaan met Pterosaurus eieren (hoewel dinosaurus eieren zijn bestudeerd als dit eerder).

bij de 16 embryo ‘ s vonden de onderzoekers een assortiment bewaarde botten, voornamelijk van de vleugels en benen. In tegenstelling tot andere pterosauriër embryo ’s uit China of Argentinië, zeer weinig materiaal van de schedel verscheen in de embryo’ s, met slechts een enkele onderkaak bewaard.

onvolledige onderkaak. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

helaas zijn de embryo ‘ s allemaal onvolledig en van elkaar gescheiden, wat betekent dat de botten tijdens de fossilisatie door elkaar zijn gegooid in plaats van bewaard te worden in een mooi skelet. Dit betekent dat we geen compleet beeld hebben van hoe een embryonale Hamipterus eruit zou hebben gezien. Maar de onderzoekers waren in staat om een aantal observaties over de groei te maken, omdat het grote aantal fossielen met individuen van verschillende grootte betekende dat ze konden kijken naar verschillende stadia van ontwikkeling.

alle lange beenderen van de vleugels en poten vertoonden tekenen van verbening, het proces waarbij de mineralen tot beenderen werden gevormd, maar de uiteinden van de vleugelbeenderen werden niet volledig gevormd of gemineraliseerd. Dit suggereert dat de gebieden voor belangrijke spieraanhechtingen, en dus de spieren zelf, niet werden ontwikkeld in embryo ‘ s.

paleontologen Alexander Kellner en Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

de gebieden voor spieraanhechting van belangrijke vluchtspieren waren ofwel klein of niet bestaand bij de niet-gehaakte dieren, terwijl de benen completer leken te zijn. De onderzoekers suggereren dat dit betekent dat hamipterus jongen niet in staat waren om te vliegen, wat in tegenspraak is met het algemene idee van “flaplings”, dat de jongste pterosaurussen onmiddellijk konden vliegen.Het is dan ook niet verwonderlijk dat het bot van deze embryo ‘ s extreem snel is gegroeid, met grote vasculaire kanalen (die bloedvaten door botten voeren) en andere botstructuren die kenmerkend zijn voor jonge dieren die het bot extreem snel leggen.

onderkaak met grote tanden. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

een verrassende ontdekking, of zelfs een gebrek aan ontdekking, zat tussen de tanden. Ondanks het feit dat tanden normaal gesproken goed te behouden in fossielen, geen tanden werden gevonden in een van de embryo ‘ s. Aangezien ten minste een aantal andere pterosauriër embryo ’s tanden bezitten, kan dit erop wijzen dat de Hamipterus embryo’ s zijn van een eerdere ontwikkelingsfase, voordat tand ontwikkeling. Het ontbreken van andere schedelbeenderen wijst erop dat de schedel zich later ontwikkelde dan andere botten in het skelet.

deze vondst is een aanvulling op recente ontdekkingen van zachte Darwinopterus Pterosaurus eieren en honderden caiuajara Pterosaurus fossielen. Dankzij het harde werk van paleontologen, beginnen we een goed begrip te ontwikkelen van de hele levensgeschiedenis, van voor het uitkomen tot de dood, van deze fascinerende wezens.