Negli anni precedenti alla prima guerra mondiale, il pubblico affollava i cinema muti e ballava al ragtime. Ma un giovane benestante aveva la stessa probabilità di trascorrere le sue vacanze estive preparandosi per la guerra come imparare il trotto di tacchino o il tango. A partire dal 1913, migliaia di uomini americani andarono ai campi di addestramento estivi—volontari in un movimento crescente per preparare gli Stati Uniti a quella che sembrava una guerra inevitabile.

Avevano un alleato influente: l’ex presidente Theodore Roosevelt. Aveva molta esperienza con le truppe volontarie; dopo tutto, aveva organizzato e guidato i Rough Riders, una cavalleria volontaria, durante la guerra ispano-americana due decenni prima. Roosevelt pensava che l’attuale presidente Woodrow Wilson fosse troppo morbido con l’Europa e lo spinse a prepararsi per la guerra.

Ora dei pasti al Campo Plattsburg. (Credito: Bettmann / Getty Images)

Wilson, che aveva sconfitto Roosevelt nel 1912, era sospettoso del combattimento. Preferiva la neutralità, spingendo l’immagine degli Stati Uniti come un pacificatore imparziale che poteva mediare un cessate il fuoco contro le fazioni in lotta dell’Europa. Tuttavia, una fazione crescente di americani in disaccordo-e ha iniziato a spingere Wilson a fare di più. Il loro movimento è stato chiamato “preparazione”, e l’attenzione era su come ottenere i giovani americani in forma di combattimento, per ogni evenienza.

Il concetto era semplice: gli uomini darebbero le loro vacanze estive al loro paese ed emergerebbero preparati per l’eventuale guerra. Alla fine, 40.000 giovani uomini frequentato Plattsburg Campi—chiamato dopo il primo training camp in Plattsburgh, New York—a livello nazionale con l’obiettivo di diventare ufficiali se la guerra è stata dichiarata,

UN accampamento militare degli stati UNITI e forniture a Plattsburg, a New York, durante la prima Guerra Mondiale (Credit: Paul Thompson/FPG/Getty Images)

Partenza nel 1913, ricchi giovani abbandonato il loro piacevole piani dell’estate e si diresse a boot camp, invece. Durante i 90 giorni di campo, i partecipanti sono saliti a una tromba mattutina, poi hanno trascorso la giornata facendo esercitazioni, ginnastica ritmica e altre attività. Il loro addestramento culminò in “the hike”, un’estenuante prova di più giorni che mise le reclute l’una contro l’altra in una battaglia simulata. Ma il programma impegnativo e fisicamente impegnativo non sembrava smorzare l’entusiasmo delle reclute. Secondo lo storico John Garry Clifford, erano così ansiosi di apprendere che gli ufficiali dovevano ricordare loro di interrompere le esercitazioni e prendere tempo libero.

Quell’entusiasmo non era limitato alle reclute reali. La preparazione offriva una combinazione inebriante di patriottismo e sfarzo—un senso che anche se la guerra sembrava inevitabile, poteva essere padroneggiata. Nel 1916, l’idea era così popolare che 145.000 persone si riunirono a suo favore in una parata di New York che richiese ore. Canzoni come ” On to Plattsburg, Marzo!”e” Prepara l’aquila per proteggere la colomba ” dichiararono la loro volontà di combattere.

Soldati statunitensi che pulivano i loro fucili in un campo di addestramento a Plattsburg, New York durante la prima guerra mondiale (Credit: Paolo Thompson / FPG / Getty Images)

I sostenitori dell’idea di Plattsburg, come veniva chiamata, pensavano che il paese fosse più sicuro che dispiaciuto. Ritenevano che gli Stati Uniti non avessero “il senso dell’obbligo personale di fare qualcosa per il paese”, ha detto Grenville Clark, un avvocato che ha contribuito a organizzare i primi campi e che in seguito ha vinto una Army Distinguished Service Medal durante la prima guerra mondiale.

Ma non tutti erano entusiasti della preparazione. Una parata simile a San Francisco è stata presa di mira da un gruppo radicale che ha ucciso dieci persone e ne ha ferite altre 40 con una valigia bomba. E sebbene le loro tattiche fossero meno estreme, pacifisti come Jane Addams avvertirono che prepararsi alla guerra avrebbe semplicemente posto le basi per un conflitto catastrofico.

Un soldato viene rasato in un campo militare statunitense a Plattsburg, New York durante la prima guerra mondiale (Credito: Paolo Thompson / FPG / Getty Images)

“Crediamo nella vera difesa contro i pericoli reali, ma non in una assurda ‘preparazione’ contro ipotetici pericoli”, ha scritto Addams e altri attivisti contro la guerra in una lettera del 1915 a Wilson. Un accumulo militare, hanno scritto, fomenterebbe sospetti e renderebbe più difficile mediare la pace internazionale. Obiettori di coscienza e sostenitori della pace sostenevano che perseguendo la preparazione militare, gli Stati Uniti stavano semplicemente emulando la Germania, che aveva il servizio militare obbligatorio.

Ma i sostenitori della preparazione avevano poca pazienza per il pacifismo. Invece, hanno esortato Wilson ad adottare l’addestramento militare universale, o UMT. Clark e altri si appellarono al Congresso, ma Wilson resistette. Tuttavia, ha fatto aumentare le dimensioni dei militari.

Glee club string band in un campo di addestramento militare a Plattsburg, New York. (Credito: SOTK2011 / Alamy Foto d’archivio)

Ironia della sorte, il movimento di preparazione ha fatto poco per preparare gli Stati Uniti per la guerra. Dopo che Wilson dichiarò a malincuore guerra alla Germania il 2 aprile 1917, il numero di volontari non fu sufficiente a soddisfare il gigantesco numero di truppe richiesto dal generale John J. Pershing. Sei settimane dopo aver dichiarato guerra, il Congresso di Wilson approvò il Selective Service Act, e 2,8 milioni di uomini furono infine arruolati nella prima guerra mondiale.Nel frattempo, Wilson rifiutò l’offerta di Roosevelt di unirsi alla guerra con un corpo di volontari.

La preparazione potrebbe non aver funzionato esattamente, ma i campi che fornivano così tante truppe della guerra—90.000 ufficiali di Riserva in tutto—sopravvissero. I campi di Plattsburg si sono evoluti nei campi di addestramento militare dei cittadini, che hanno avuto luogo ogni estate dal 1921 al 1940. Quattrocentomila uomini, incluso il futuro presidente Ronald Reagan, parteciparono ai campi. Ma il servizio selettivo, che ha registrato 92 per cento di tutti gli uomini americani di età compresa tra 18 e 25, rimane più potente eredità militare moderna della prima guerra mondiale—un promemoria, forse, che la preparazione a volte ha bisogno di un po ” di spinta.