Un trésor d’œufs de ptérosaures fossilisés découverts en Chine aide les scientifiques à obtenir un aperçu rare des reptiles volants disparus. Les recherches récemment publiées sur plus de 200 œufs et 16 embryons du ptérosaure Hamipterus, y compris les premières tomodensitogrammes, éclipsent ce qui était précédemment connu sur ces cousins des dinosaures. En particulier, ils fournissent de nouvelles preuves pour le débat sur la possibilité pour les ptérosaures de voler dès leur éclosion.

Relativement peu de fossiles de ptérosaures sont conservés en raison des os fragiles et à parois minces de l’animal. Les fossiles de jeunes nouveau-nés, d’œufs et d’embryons sont encore plus rares, ce qui rend difficile la compréhension de la croissance des différentes espèces.

Le premier embryon de ptérosaure a été trouvé en Chine en 2004, mais l’œuf et l’embryon étaient aplatis, et le type exact de ptérosaure n’était pas clair. Le premier œuf de ptérosaure conservé en trois dimensions provient d’Argentine d’un animal appelé Pterodaustro, connu auparavant à partir de plusieurs spécimens et d’œufs pour la plupart écrasés.

Hamiptère. Chuang Zhao

Mais en 2014, les paléontologues chinois ont découvert des centaines d’os et d’œufs du ptérosaure Hamipterus, qui vivait au Crétacé inférieur, il y a environ 120m d’années. Étonnamment, le site où les fossiles ont été trouvés contenait huit couches géologiques distinctes avec des os, dont quatre avaient également des œufs.

Les chercheurs pensent que cela signifie que c’était un site de nidification qui a été frappé par des tempêtes de haute énergie qui ont transporté les ptérosaures et leurs œufs dans un lac calme où ils ont ensuite été transformés en fossiles. Les paléontologues ont déjà trouvé d’autres sites avec beaucoup d’os de ptérosaures, suggérant qu’ils étaient des animaux sociaux. Mais c’est la première découverte qui indique que les ptérosaures sont également imbriqués ensemble.

< em> Hamiptère < / em > œufs. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

À l’intérieur des œufs

Une équipe de paléontologues chinois et brésiliens dirigée par Xiaolin Wang a maintenant examiné ces œufs plus en détail, en utilisant la tomodensitométrie et l’étude des microstructures de l’os pour comprendre comment l’animal a grandi. Les tomodensitogrammes ont permis aux chercheurs d’utiliser des rayons X pour voir à l’intérieur des œufs et des embryons sans les détruire, la première fois que cela a été fait avec des œufs de ptérosaures (bien que les œufs de dinosaures aient déjà été étudiés comme ça).

Parmi les 16 embryons, les chercheurs ont trouvé un assortiment d’os préservés, principalement des ailes et des pattes. Contrairement à d’autres embryons de ptérosaures de Chine ou d’Argentine, très peu de matériel du crâne est apparu dans les embryons, avec une seule mâchoire inférieure préservée.

Mâchoire inférieure incomplète. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

Malheureusement, les embryons sont tous incomplets et désarticulés, ce qui signifie que les os ont été brouillés lors de la fossilisation plutôt que conservés dans un joli squelette articulé. Cela signifie que nous n’avons pas une image complète de ce à quoi aurait ressemblé un Hamiptère embryonnaire. Mais les chercheurs ont pu faire quelques observations sur la croissance car le grand nombre de fossiles avec des individus de tailles différentes signifiait qu’ils pouvaient regarder différents stades de développement.

Tous les os longs des ailes et des pattes présentaient des signes d’ossification, le processus de dépôt des minéraux pour former des os, mais les extrémités des os des ailes n’étaient pas complètement formées ou minéralisées. Cela suggère que les zones d’attachements musculaires majeurs, et donc les muscles eux-mêmes, n’ont pas été développées dans les embryons.

Les paléontologues Alexander Kellner et Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

Les zones de fixation musculaire des muscles de vol importants étaient petites ou inexistantes chez les animaux non accouplés, tandis que les jambes semblaient plus complètes. Les chercheurs suggèrent que cela signifie que les nouveau-nés d’Hamipterus étaient incapables de voler, contredisant l’idée commune de « flaplings », selon laquelle les plus jeunes ptérosaures pouvaient voler immédiatement.

Sans surprise, l’os de ces embryons semble avoir grandi extrêmement rapidement, avec de grands canaux vasculaires (qui transportent les vaisseaux sanguins à travers les os) et d’autres structures osseuses typiques des jeunes animaux qui pondent très rapidement.

Mâchoire inférieure avec de grandes dents. Alexander Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

Une découverte surprenante, voire un manque de découverte, était dans les dents. Malgré le fait que les dents se conservent normalement bien dans les fossiles, aucune dent n’a été trouvée dans aucun des embryons. Comme au moins certains autres embryons de ptérosaures possèdent des dents, cela pourrait indiquer que les embryons d’Hamiptère sont à un stade de développement plus précoce, avant le développement des dents. L’absence d’autres os du crâne suggère que le crâne s’est développé plus tard que les autres os du squelette.

Cette découverte s’ajoute aux découvertes récentes d’œufs mous de ptérosaures de Darwinopterus et de centaines de fossiles de ptérosaures de Caiuajara. Grâce au travail acharné des paléontologues, nous commençons à développer une bonne compréhension de l’histoire de la vie entière, de l’éclosion à la mort, de ces créatures fascinantes.