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Reconfigurer une vie professionnelle et personnelle nécessite une planification sérieuse. Voici cinq conseils de professeurs ayant une expérience sabbatique récente.

La vie universitaire peut être une mouture d’enseignement, de rédaction de subventions et de politique de département. Mais tous les sept ans, les membres du corps professoral obtiennent une opportunité magique convoitée par les non-académiciens: un congé sabbatique. En cette période de développement de carrière, un professeur peut apprendre de nouvelles techniques, élargir un programme de recherche ou terminer ce livre ou cette pile de manuscrits languissants. Le rêve commence par une planification avancée méticuleuse, mais se termine mieux pour ceux qui sont adaptables et ouverts d’esprit. Voici cinq conseils de professeurs ayant une expérience sabbatique récente.

Vous gagnerez neuf ou 10 mois très productifs, et tout en vaudra la peine.

Allez-y

Un congé sabbatique peut signifier interrompre vos recherches, être moins payé et perturber la vie de famille. Mais demandez aux professeurs si leur congé sabbatique en valait la peine et ils répondent d’une seule voix: oui. Allez jusqu’au bout, disent-ils. Prenez une année complète et allez dans une nouvelle ville ou un nouveau pays, si vous le pouvez.

Robert Austin

CRÉDIT : Studio de portrait de Maria (Fredericton, N.-B. Canada)

Pourquoi ? De nouveaux environnements, de nouvelles perspectives et des routines inconnues stimulent votre créativité. Robert Austin offre des preuves personnelles et empiriques. En 10 ans, il a occupé des postes de professeur aux écoles de commerce de Harvard et de Copenhague, et est maintenant doyen de l’administration des affaires à l’Université du Nouveau-Brunswick, au Canada. Il dit: « Sortir de son environnement ordinaire vous permet d’établir de nouvelles relations et collaborations et vous permet de présenter vos idées dans un contexte différent. »Les gens d’autres pays ou même d’autres instituts voient votre travail d’un point de vue différent, informés par les modèles et les cultures dominants de leur région, dit-il. « Ils vous donnent des réactions et des commentaires différents de ceux de vos collègues à la maison. »La recherche d’Austin montre que des idées révolutionnaires peuvent se développer lorsque des événements inattendus — des accidents – arrivent à des personnes ayant l’expertise nécessaire pour reconnaître les innovations potentielles. Être dans une nouvelle situation invite à ces événements fortuits.

S’évader (au moins mentalement)

Une année sabbatique peut être revitalisante. Une étude de 2010 (www.NCI.nlm.nih.gov/pubmed/20718526 ) a comparé les membres du corps professoral de 10 universités en Israël, en Nouvelle-Zélande et aux États-Unis qui ont pris ou non un congé sabbatique. Les personnes qui avaient un congé sabbatique avaient de meilleurs scores autodéclarés pour la satisfaction à la vie, le stress et d’autres mesures du bien-être que celles qui n’en avaient pas. Le secret pour obtenir des avantages était le détachement: échapper à la routine habituelle et être laissé seul par l’institution d’origine.

Paul Spector

 » L’astuce d’un congé sabbatique est de s’éloigner des choses que vous trouvez stressantes « , explique Paul Spector, professeur de psychologie organisationnelle à l’Université de Floride du Sud, et auteur de l’étude.  » Ne faites pas le même travail ailleurs. »À l’Université du Nouveau-Brunswick, Austin conseille à ses propres membres du corps professoral de quitter le campus pour leurs congés sabbatiques, « bien que je le dise à un certain risque en tant que doyen, car ils pourraient ne pas revenir. »

Les personnes ayant des enfants et des conjoints qui travaillent pourraient trouver ce conseil peu pratique, mais toute la famille de Glenn Starkman est venue en congé sabbatique. Il est professeur de physique et d’astronomie à l’Université Case Western Reserve et travaille actuellement au CERN en Suisse, site du Grand collisionneur de Hadrons. La famille connaissait la vie à l’étranger depuis ses premières années à Oxford et au CERN, et Starkman a déclaré qu’ils avaient réfléchi attentivement à la façon de tirer le meilleur parti de leur opportunité. Sa femme, Debby Rosenthal, est professeur de littérature et a prévu une année sabbatique en même temps. Ils ont attiré leurs enfants adolescents avec des promesses du meilleur fromage et du meilleur chocolat au monde, et la chance de découvrir une culture et une langue différentes, mais d’aller à l’école en anglais. Heureusement, le CERN contribue aux frais de scolarité dans une école internationale, ce qui, selon Starkman,  » porte le coût à très cher. » Planifier un congé sabbatique à l’étranger prend du temps. Surtout si vous prenez votre famille, dit Starkman, attendez-vous à deux mois de transition plutôt improductifs. Le gain? « Vous gagnerez neuf ou 10 mois très productifs, et tout en vaudra la peine. »

Paul Spector a pris ses propres conseils pour s’évader lorsqu’il a pris une année sabbatique sans quitter la ville. « J’avais un jeune enfant, alors je suis restée à la maison pendant huit mois et j’ai travaillé. Je ne suis pas allé au bureau, j’ai dit à mes collègues que je serais absent, et ils m’ont laissé seul. »Spector a dit à l’avance à ses étudiants diplômés de ne pas planifier leur défense pendant son congé sabbatique. Il a utilisé son temps pour le développement professionnel qu’il avait repoussé. « J’ai passé une semaine à apprendre la régression logistique », dit-il, « parce que c’était quelque chose que je voulais apprendre mais que je n’avais jamais eu le temps auparavant. J’ai passé huit mois formidables et je suis revenu
rechargé. »

Commencez à planifier, maintenant

Reconfigurer une vie professionnelle et personnelle demande une planification sérieuse. Sabbaticalhomes.com peut aider à la relocalisation. Rencontrez le service des ressources humaines de votre université pour savoir comment un congé affectera les chèques de paie, les impôts et les avantages sociaux, conseille un blog de La Chronique de l’enseignement supérieur (chronicle.com/blogs/profhacker/author/nhighberg ). Étant donné que de nombreuses universités réduisent leur salaire pendant les congés sabbatiques, cherchez des possibilités de financement, mais commencez tôt. Les demandes de subventions gouvernementales et de fondations telles que les bourses Fulbright ou Guggenheim sont dues plus d’un an avant le début du financement. Enfin, indiquez à votre établissement les autres ressources dont vous avez besoin. Les universités se rendent compte que les congés sabbatiques favorisent le recrutement et la rétention, alors elles veulent aider.

Le Département de médecine de l’Université de Caroline du Nord (UNC) a confié à Michael Pignone, chef de la médecine interne générale, un assistant de médecin pour soutenir sa visite de six mois à l’Université de Sydney, en Australie, en 2010. Après avoir travaillé aux côtés de Pignone pendant plusieurs mois, l’assistant a pris en charge les patients de soins primaires de Pignone pendant son absence. Le projet sabbatique de Pignone faisait partie d’une subvention de chercheur établie par les National Institutes of Health (NIH) de cinq ans et a également été financé par une bourse de recherche en politique de santé australo-américaine. Pignone dit que les demandes officielles lui ont fait commencer à penser à son congé sabbatique environ trois ans à l’avance. « Ils m’ont forcé à planifier à l’avance, et je suis content de l’avoir fait », dit-il. Il a organisé ses responsabilités administratives et de mentorat pour éviter les décisions importantes, les subventions ou les activités pendant son absence.

Les enfants d’âge scolaire de Pignone et sa femme Lisa Fail, qui pouvaient travailler à distance, ont suivi et ont passé un bon moment. Il dit qu’aller dans un pays anglophone et revenir en juin, alors que les vacances d’été commençaient, a facilité la transition pour sa famille. Si vous faites l’effort d’aller dans un autre pays, envisagez une année complète, dit-il, car « honnêtement, six mois se sont écoulés assez vite. »

Les professeurs des petits collèges peuvent également obtenir un soutien des NIH grâce au programme Academic Research Enhancement Award (AREA, ou R15), qui soutient la recherche en sciences biomédicales et comportementales dans les établissements d’enseignement qui n’ont pas de subventions importantes des NIH. Le financement de la Fondation nationale des sciences est une autre option. Rebecca Whelan, professeure agrégée de chimie / biochimie nouvellement titulaire à l’Oberlin College dans l’Ohio, qui compte 3 000 étudiants de premier cycle, a reçu une subvention R15 pour son congé sabbatique. Whelan développe de nouveaux tests de cancer basés sur des molécules d’ADN synthétiques qui se lient à une cible spécifique. Pour développer les tests, elle avait besoin de deux ressources non disponibles chez Oberlin: des lignées cellulaires spécifiques du cancer de l’ovaire et un cytomètre en flux pour tester la liaison aux cellules. « La cytométrie en flux est le type de technologie qui nécessite une installation de base », explique Whelan. « Ce n’est tout simplement pas quelque chose que nous avons chez Oberlin. »

Une planification détaillée et avancée a conduit au succès du congé sabbatique de Whelan. Elle a dû développer son idée, aligner un laboratoire hôte et soumettre une proposition de subvention à temps pour recevoir du financement pendant son congé prévu. Ses conseils:  » Commencez à penser stratégiquement deux ou trois ans à l’avance pour obtenir du financement et établir une relation avec le laboratoire où vous passerez votre année sabbatique. »

Pour trouver un laboratoire d’accueil, Whelan a appelé à froid (ou plutôt envoyé un courriel) un chercheur qu’elle a souvent cité dans ses publications mais qu’elle n’avait pas rencontré. Manish Patankar, professeur agrégé d’obstétrique et de gynécologie à l’Université du Wisconsin-Madison, a déclaré que la proposition sabbatique de Whelan avait attiré son attention parce qu’elle était claire, complète et dans le cadre de son programme de recherche principal, mais avec un angle différent et une nouvelle approche. Ce fut le début d’une collaboration fructueuse. De retour dans son laboratoire d’Oberlin, Whelan a des étudiants de premier cycle enthousiastes qui font avancer le projet et continue de travailler avec Patankar. « Nous écrivons un manuscrit avec un ou deux en préparation », dit-elle, « et nous travaillons à amener les étudiants d’Oberlin à l’Université du Wisconsin pour un été. »Patankar exhorte les professeurs des grandes universités à considérer les demandes de congé sabbatique de chercheurs motivés de petits collèges. Il dit: « Un endroit comme Oberlin n’est petit qu’en termes de population étudiante. Ils ont de très belles ressources et recherches. »

Whelan et Pignone réitèrent l’importance de s’évader. « La plupart d’entre nous sont consciencieux et veulent participer à notre département, alors nous serons toujours repoussés », explique Whelan. Mais elle recommande de protéger votre temps et de fixer un seuil élevé pour participer aux réunions.  » J’ai fait une conférence téléphonique pour un cas de titularisation dans notre département, mais j’ai laissé passer toutes les autres choses », dit-elle. « Vous n’avez pas besoin de vous échapper physiquement, mais vous devez vous échapper mentalement. »Si vous pensez que vous pourriez être persuadé de retourner dans votre établissement d’origine, rendez le voyage difficile. Pignone a déclaré qu’être en Australie, presque une journée complète de voyage depuis la Caroline du Nord, était un avantage. Le retour en avion était tout simplement impraticable.

Jean-Michel Delpech

Si vous êtes dans l’Union européenne ou dans un pays associé ou que vous y organisez un congé sabbatique, les Actions Marie Curie offrent diverses possibilités de bourses. Bien qu’elles soient reconnues comme une excellente source de financement postdoctoral, les bourses peuvent également soutenir des chercheurs établis en tant que scientifiques invités. Michal Feldman, professeur associé à l’Université hébraïque de Jérusalem, visite la Harvard School of Engineering and Applied Sciences grâce à une bourse Curie. Elle offre ce conseil: La demande de bourse internationale sortante était complexe, dit-elle, alors planifiez à l’avance. Vous aurez besoin de détails sur votre plan de recherche, votre entente de collaboration et les installations de l’institut que vous visiterez. En outre, vous devez décrire les objectifs plus généraux de votre communauté et la façon dont vous avez l’intention de les atteindre. La demande nécessite une description complète des réalisations de recherche et de mentorat de votre collaborateur, alors Feldman dit: « travaillez avec quelqu’un qui est bien respecté dans le domaine
. »

Attendez-vous à l’inattendu

De l’autre côté de leur congé sabbatique, les professeurs disent que bien que certaines personnes accomplissent tout ce qu’elles proposent — développer des méthodes, publier des manuscrits et écrire des livres — beaucoup trouvent que leur plan n’est tout simplement pas réalisable. Soyez flexible et prêt à changer le projet si nécessaire, ou encore mieux, si quelque chose de plus intéressant se présente. Robert Austin, de l’Université du Nouveau-Brunswick, déclare: « Il est très peu probable que votre projet sabbatique se déroule exactement comme prévu, mais soyez ouvert d’esprit et vous verrez des opportunités de collaborations et d’autres sources de valeur que vous ne voyiez pas entrer dans votre sabbatique. »

Même Whelan, dont le projet s’est déroulé comme prévu, a eu des avantages scientifiques inattendus de travailler dans une nouvelle institution. Après qu’un collègue a mentionné l’équipement de séquençage à haut débit de l’université, elle a utilisé les installations pour améliorer ses recherches en caractérisant les molécules d’ADN les plus performantes à partir de son écran. Certains professeurs conseillent d’intégrer la flexibilité dans un plan de recherche dès le départ. Proposer un projet pratique que vous savez que vous pouvez accomplir, pour vous assurer que vous réalisez quelque chose, mais aussi travailler sur quelque chose de risqué — c’est le but d’une année sabbatique.

Vous ne pouvez pas le faire? Laissez-les venir à vous

Si vous ne pouvez tout simplement pas vous en sortir, envisagez d’accueillir un professeur sabbatique. Manish Patankar, l’hôte de Whelan à l’Université du Wisconsin-Madison, n’a pas pris de congé sabbatique lorsqu’il a obtenu son mandat il y a quelques années, mais dit que son programme de recherche a bénéficié d’un congé sabbatique sous la forme de la visite de Whelan.  » Elle a apporté des compétences et des techniques que nous n’avions pas au laboratoire », dit-il. La formation en chimie analytique de Whelan s’est soudainement avérée utile lorsqu’elle a effectué une analyse par chromatographie en phase gazeuse sur des composés anticancéreux explorés par le laboratoire Patankar. Dit Patankar, « On ne sait jamais où les choses iront. »

Les effets positifs d’un scientifique invité peuvent se répercuter au-delà de votre groupe de recherche. Lyndal Trevena, professeur agrégé à la Sydney school of public health de l’Université de Sydney, a accueilli Pignone pendant son congé sabbatique de l’UNC et affirme que son travail a eu un impact national. Pignone et ses collègues de Sydney ont réalisé une étude de rentabilité sur le dépistage du cancer colorectal en Australie. Trevena dit que le fait d’être en congé sabbatique, sans fonctions d’enseignement et d’administration, signifiait que Pignone pouvait se concentrer intensément sur le projet, notamment se rendre dans la capitale de Canberra pour parler aux membres du gouvernement. Être un expert extérieur a également donné un poids supplémentaire à son point de vue. Tout cela a rehaussé le profil de leur travail, explique Trevena. « L’étude a vraiment eu une influence sur l’avancement d’un programme de dépistage du cancer colorectal en Australie », dit-elle.

L’un des coauteurs de l’étude était le professeur Kirsten Howard. Avant l’arrivée de Pignone dans son département, elle connaissait son travail, mais ne l’avait jamais rencontré. Howard et Pignone ont rapidement découvert des intérêts communs dans la prise de décision partagée – étudier comment les patients et les médecins peuvent prendre en collaboration des décisions éclairées en matière de soins de santé. Ils forment maintenant une équipe collaborative énergique, Pignone apportant son expertise clinique et Howard développant les méthodes d’économie de la santé pour deux projets financés par des subventions qu’ils ont demandées pendant que Pignone était en Australie. Le département de Howard a soutenu son propre congé sabbatique l’année suivante à l’UNC. Pour encourager le type d’interactions informelles qui peuvent se transformer en nouveaux partenariats scientifiques, Howard suggère d’intégrer autant que possible des scientifiques invités au département. Elle dit: « Assister à des séminaires, des présentations de recherche et des discussions avec des étudiants crée des rencontres et des conversations fortuites qui peuvent mener à des collaborations dérivées et à de nouvelles orientations de recherche. »

Trevena recommande d’accueillir un professeur sabbatique dont le travail s’inscrit bien dans votre programme de recherche. Ensuite, profitez au maximum de chaque minute. La visite passe rapidement, dit-elle, alors passez le plus de temps possible avec votre visiteur dans votre horaire déjà chargé. Elle dit: « Vous verrez que vous pouvez vraiment faire un travail charnu et productif pendant cette période et cimenter une collaboration. »