Une nouvelle recherche révèle que socialiser les enfants à boire à la table familiale – souvent appelé « modèle de consommation d’alcool européen » – ne se traduit pas nécessairement par des habitudes de consommation plus responsables. Marco Di Lauro / Getty Images masquer la légende

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Une nouvelle recherche révèle que socialiser les enfants à boire à la table familiale – souvent appelé « modèle de consommation d’alcool européen » – ne se traduit pas nécessairement par des habitudes de consommation plus responsables.

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À mesure que les adolescents mûrissent dans leur dernière année d’études secondaires, de nombreux parents commencent à se sentir plus à l’aise de les laisser boire de l’alcool. Mais de nouvelles recherches menées par des scientifiques du cerveau et des experts de la parentalité suggèrent que desserrer les rênes de la consommation d’alcool n’est peut-être pas une bonne idée à long terme. Et, disent les chercheurs, l’approche des parents pour lutter contre la consommation d’alcool chez les adolescents influence le comportement d’un adolescent.

Les chercheurs sur le cerveau constatent que l’alcool a un effet particulièrement toxique sur les cellules cérébrales des adolescents. C’est parce que leurs cellules cérébrales continuent de croître, explique Susan Tapert, professeure de psychiatrie à l’Université de Californie à San Diego.

Les régions du cerveau importantes pour le jugement, la pensée critique et la mémoire ne mûrissent pas complètement avant le milieu de la vingtaine. Tapert a découvert que l’alcool peut endommager la croissance et le développement normaux des cellules cérébrales d’un adolescent dans ces régions.

« Les adolescents qui se livrent à une consommation excessive d’alcool (c’est-à-dire qui prennent cinq verres ou plus à l’occasion pour les garçons, ou quatre verres ou plus à l’occasion pour les femmes) ont tendance à présenter des anomalies cérébrales dans la substance blanche de leur cerveau. Ce sont les fibres qui relient différentes parties de notre cerveau « , a-t-elle écrit dans une étude récente.

Et si la consommation excessive d’alcool se poursuit, d’ici deux à trois ans, dit Tapert, cela peut entraîner un déclin subtil de la pensée et de la mémoire d’un adolescent. Elle rapporte des baisses d’attention et de mémoire chez les adolescents qui s’étaient livrés à une consommation excessive d’alcool.

« Les adolescents qui commencent à boire beaucoup descendent en fait par rapport aux enfants qui ne consomment pas beaucoup d’alcool pendant l’adolescence sur plusieurs mesures de la fonction cognitive », dit-elle

Il y a beaucoup de variabilité entre les individus, mais Tapert conclut que pour certains adolescents, il n’y a peut-être pas de niveau sûr de consommation d’alcool. Elle a constaté des effets négatifs sur la pensée et la mémoire chez les adolescents après seulement 12 verres en un mois, ou deux ou trois épisodes de consommation excessive d’alcool par mois.

Le rôle des parents

Donc, si les parents veulent donner un message « sans alcool » à leurs adolescents, que peuvent-ils faire? La chercheuse en alcool Caitlin Abar de l’Université d’État de Pennsylvanie a constaté que les efforts des parents jouent un rôle dans l’élaboration du comportement de leurs adolescents. Elle a étudié la façon dont les parents traitent avec leurs adolescents du secondaire en ce qui concerne la consommation d’alcool alors qu’ils étaient encore à la maison, puis elle a vérifié après le premier semestre de collège des adolescents. Son étude sur 300 adolescents et leurs parents a été publiée récemment dans la revue Addictive Behaviors.

« Les parents qui désapprouvaient complètement la consommation d’alcool chez les mineurs avaient tendance à avoir des élèves qui buvaient moins, moins de consommation excessive d’alcool, une fois au collège », explique Abar.

Et inversement, la permissivité d’un parent à l’égard de la consommation d’alcool chez les adolescents est un facteur de risque important de consommation excessive d’alcool par la suite.

« Les parents qui acceptent davantage la consommation d’alcool chez les adolescents au lycée étaient plus susceptibles d’avoir des enfants qui adoptaient des comportements de consommation à risque au collège, par rapport aux enfants dont les parents acceptaient moins », explique Abar. Les chercheurs ont également interrogé les adolescents sur les habitudes de consommation de leurs parents et ont découvert que le comportement de consommation des parents influençait la consommation ultérieure d’alcool d’un adolescent.

Les règles comptent

Mais, ce sont les règles des parents qui ont eu le plus d’effet, dit Abar. La désapprobation totale de la consommation d’alcool chez les adolescents par les parents était la plus protectrice, encore plus que lorsque les parents autorisaient une consommation limitée d’alcool.

D’autres études appuient les résultats d’Abar. Le professeur de psychologie Mark Wood de l’Université de Rhode Island dit que la surveillance parentale – savoir où se trouvent vos adolescents, avec qui ils sont, ce qu’ils font – est également payante en termes de moins de consommation d’alcool lorsqu’ils vont à l’université.

« Les effets protecteurs que les parents exercent au lycée continuent d’influencer le collège », explique Wood. « Même après un moment où les enfants ont quitté la maison. C’est donc l’intériorisation de ces valeurs, attitudes et attentes qui semble continuer à exercer un effet. »

Des études de Wood, Abar et d’autres remettent en question la pratique parentale courante dans une grande partie de l’Europe où les enfants sont socialisés pour boire à la table familiale, dans l’espoir qu’ils apprendront à boire de manière responsable. La chercheuse néerlandaise Haske van der Vorst a étudié ce « modèle de consommation d’alcool européen. »

« Beaucoup de parents ont l’idée, explique van der Vorst, que si je laisse mon enfant boire à la maison avec des amis, au moins je peux le contrôler d’une manière ou d’une autre. Je peux acheter l’alcool moi-même. Alors je suis en contrôle. »

Malheureusement, dit-elle, sur la base de ses recherches, le modèle de consommation d’alcool européen ne fonctionne pas. « Pas du tout en fait », dit-elle. « Plus les adolescents boivent à la maison, plus ils boivent ailleurs et plus le risque de consommation problématique d’alcool est élevé trois ans plus tard. »

Pour souligner ces résultats, une récente enquête menée auprès de jeunes de 15 et 16 ans dans toute l’Europe révèle que la majorité des pays européens ont un taux d’ivresse chez les adolescents plus élevé que dans ce pays.

Cela ne surprend pas le chercheur Abar.

« Cela remet vraiment en cause la stratégie que les parents adoptent du modèle européen de consommation d’alcool », dit-elle. « La stratégie la plus protectrice pour les parents est de faire comprendre à leurs adolescents qu’ils désapprouvent complètement la consommation d’alcool chez les mineurs. »

Abar dit que les familles qui instituent une politique de tolérance zéro n’empêcheront pas les étudiants et autres adolescents de boire. Mais, dit-elle, les adolescents de ces ménages ont tendance à boire moins.