Dans les années précédant la Première Guerre mondiale, le public affluait dans les salles de cinéma muettes et dansait sur du ragtime. Mais un jeune homme aisé était tout aussi susceptible de passer ses vacances d’été à se préparer à la guerre qu’à apprendre le Trot de Dinde ou le tango. À partir de 1913, des milliers d’hommes américains se sont rendus dans des camps d’entraînement d’été — volontaires dans un mouvement croissant pour préparer les États-Unis à ce qui semblait être une guerre inévitable.

Ils avaient un allié influent : l’ancien président Theodore Roosevelt. Il avait beaucoup d’expérience avec les troupes de volontaires; après tout, il avait organisé et dirigé les Rough Riders, une cavalerie de volontaires, pendant la guerre hispano-américaine deux décennies plus tôt. Roosevelt pensait que l’actuel président Woodrow Wilson était trop mou vis-à-vis de l’Europe et l’a poussé à se préparer à la guerre.

Repas au Camp Plattsburg. (Crédit: Bettmann / Getty Images)

Wilson, qui avait vaincu Roosevelt en 1912, se méfiait du combat. Il préférait la neutralité, poussant une image des États-Unis comme un artisan de paix impartial qui pourrait négocier un cessez-le-feu contre les factions rivales de l’Europe. Cependant, une faction croissante d’Américains n’était pas d’accord — et a commencé à pousser Wilson à en faire plus. Leur mouvement s’appelait « préparation », et l’accent était mis sur l’obtention des jeunes hommes américains sous forme de combat, au cas où.

Le concept était simple: les hommes donneraient leurs vacances d’été à leur pays et en sortiraient préparés à une éventuelle guerre. Finalement, 40 000 jeunes hommes ont fréquenté les camps de Plattsburg – du nom du premier camp d’entraînement de Plattsburgh, dans l’État de New York — dans tout le pays dans le but de devenir officiers si la guerre était déclarée,

Un camp militaire américain et des fournitures à Plattsburg, New York pendant la Première Guerre mondiale (Crédit: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

À partir de 1913, de jeunes hommes aisés abandonnèrent leurs projets estivaux et se dirigèrent plutôt vers un camp d’entraînement. Au cours des 90 jours du camp, les participants se sont levés pour un clairon tôt le matin, puis ont passé la journée à faire des exercices, de la gymnastique et d’autres activités. Leur entraînement a culminé avec « la randonnée », une épreuve exténuante de plusieurs jours qui a opposé les recrues les unes aux autres dans une bataille simulée. Mais le calendrier exigeant et physiquement éprouvant ne semblait pas freiner l’enthousiasme des recrues. Selon l’historien John Garry Clifford, ils étaient si impatients d’apprendre que les officiers devaient leur rappeler d’arrêter les exercices et de prendre congé.

Cet enthousiasme ne se limitait pas aux recrues réelles. La préparation offrait une combinaison capiteuse de patriotisme et d’apparat — un sentiment que même si la guerre semblait inévitable, elle pouvait être maîtrisée. En 1916, l’idée était si populaire que 145 000 personnes se sont rassemblées en sa faveur lors d’un défilé à New York qui a duré des heures. Des chansons comme « On to Plattsburg, March! » et « Préparez l’Aigle pour protéger la Colombe » ont déclaré leur volonté de se battre.

Soldats américains nettoyant leurs fusils dans un camp d’entraînement à Plattsburg, New York pendant la Première Guerre mondiale. (Crédit: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

Les partisans de l’idée de Plattsburg, comme on l’appelait, pensaient que le pays était mieux sûr que désolé. Ils estimaient que les États-Unis n’avaient pas « le sens de l’obligation personnelle de faire quelque chose pour le pays », a déclaré Grenville Clark, un avocat qui a aidé à organiser les premiers camps et qui a plus tard remporté une Médaille du Service distingué de l’Armée pendant la Première Guerre mondiale. Pour Clark et d’autres, la formation militaire semblait être quelque chose que le pays pouvait faire pendant une période de paralysie de la politique étrangère.

Mais tout le monde n’était pas enthousiasmé par la préparation. Un défilé similaire à San Francisco a été pris pour cible par un groupe radical qui a tué dix personnes et en a blessé 40 autres avec une bombe à valise. Et bien que leurs tactiques soient moins extrêmes, des pacifistes comme Jane Addams ont averti que la préparation à la guerre préparerait simplement le terrain pour un conflit catastrophique.

Un soldat rasé dans un camp militaire américain à Plattsburg, New York pendant la Première Guerre mondiale. (Crédit: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

 » Nous croyons en une véritable défense contre les dangers réels, mais pas en une « préparation  » absurde contre les dangers hypothétiques « , ont écrit Addams et d’autres militants anti-guerre dans une lettre de 1915 à Wilson. Une accumulation militaire, ont-ils écrit, attiserait les soupçons et rendrait plus difficile la négociation de la paix internationale. Les objecteurs de conscience et les défenseurs de la paix ont fait valoir qu’en poursuivant leur préparation militaire, les États-Unis imitaient simplement l’Allemagne, qui avait un service militaire obligatoire.

Mais les partisans de la préparation avaient peu de patience pour le pacifisme. Au lieu de cela, ils ont exhorté Wilson à adopter la formation militaire universelle, ou UMT. Clark et d’autres firent appel au Congrès, mais Wilson résista. Cependant, il a augmenté la taille de l’armée.

Groupe de cordes du Glee club dans un camp d’entraînement militaire à Plattsburg, New York. (Crédit: SOTK2011 / Alamy Stock Photo)

Ironiquement, le mouvement de préparation n’a guère préparé les États-Unis à la guerre. Après que Wilson a déclaré la guerre à contrecœur à l’Allemagne le 2 avril 1917, le nombre de volontaires n’était pas suffisant pour satisfaire le nombre gigantesque de troupes appelé par le général John J. Pershing. Six semaines après la déclaration de guerre, le Congrès de Wilson a adopté la Loi sur le service sélectif, et 2,8 millions d’hommes ont finalement été enrôlés dans la Première Guerre mondiale. Pendant ce temps, Wilson a refusé l’offre de Roosevelt de rejoindre la guerre avec son propre corps de volontaires.

La préparation n’a peut—être pas exactement fonctionné, mais les camps qui ont fourni tant de troupes de la guerre — 90 000 officiers de réserve en tout – ont survécu. Les Camps de Plattsburg sont devenus les Camps d’entraînement Militaire des Citoyens, qui ont eu lieu chaque été de 1921 à 1940. Quatre cent mille hommes, dont le futur président Ronald Reagan, ont assisté aux camps. Mais le Service sélectif, qui a enregistré 92% de tous les hommes américains âgés de 18 à 25 ans, reste l’héritage militaire moderne le plus puissant de la Première Guerre mondiale — un rappel, peut-être, que la préparation a parfois besoin d’un petit coup de pouce.