Kiinasta löydetty fossilisoituneiden pterosauruksen munien hamppu auttaa tutkijoita saamaan harvinaisen käsityksen sukupuuttoon kuolleista lentävistä matelijoista. Äskettäin julkaistu tutkimus yli 200 munasolusta ja 16 alkiosta Pterosaurus Hamipteruksesta, mukaan lukien ensimmäinen tietokonetomografia (CT), jättää varjoonsa sen, mitä aiemmin tiedettiin näistä dinosaurusten serkuista. Erityisesti ne tarjoavat uutta näyttöä keskustelulle siitä, pystyisivätkö lentoliskot lentämään heti kuoriutuessaan.

suhteellisen vähän pterosauruksen fossiileja on säilynyt eläimen hauraiden, ohutseinäisten luiden vuoksi. Vielä harvinaisempia ovat poikasten, munien ja alkioiden fossiilit, minkä vuoksi on vaikea ymmärtää, miten eri lajit kasvoivat.

ensimmäinen pterosaurin alkio löydettiin Kiinasta vuonna 2004, mutta munasolu ja alkio olivat litistyneet, ja tarkalleen ottaen oli epäselvää, millainen Pterosaurus se oli. Ensimmäinen kolmiulotteisesti säilynyt pterosauruksen muna tuli Argentiinasta Pterodaustro-nimisestä eläimestä, joka tunnettiin aiemmin useista yksilöistä ja munista, jotka ovat enimmäkseen murskattuja.

Hamipterus. Chuang Zhao

mutta vuonna 2014 kiinalaiset paleontologit löysivät satoja liitukauden alkupuolella eli noin 120m sitten eläneen Pterosaurus Hamipteruksen luita ja munia. Hämmästyttävää kyllä, fossiilien löytöpaikalla oli kahdeksan erillistä geologista kerrosta, joissa oli luita, joista neljässä oli myös munia.

tutkijat arvelevat tämän tarkoittavan sitä, että kyseessä oli pesimäpaikka, johon iskivät korkeaenergiset myrskyt, jotka kuljettivat lentoliskot munineen Tyynelle järvelle, jossa ne sitten muuttuivat fossiileiksi. Paleontologit ovat löytäneet aiemminkin muita paikkoja, joissa on paljon pterosauruksen luita, mikä viittaa siihen, että ne olivat sosiaalisia eläimiä. Mutta tämä on ensimmäinen löytö, joka osoittaa lentoliskojen pesineen myös yhdessä.

<em>Hamipterus< / em> munia. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

munien sisällä

ryhmä kiinalaisia ja brasilialaisia paleontologeja, joita johti Xiaolin Wang, on nyt tutkinut näitä munia tarkemmin käyttäen CT-skannausta ja luun mikrorakenteiden tutkimusta ymmärtääkseen, miten eläin kasvoi. Tietokonetomografian ansiosta tutkijat pystyivät röntgensäteiden avulla näkemään munien ja alkioiden sisälle tuhoamatta niitä, ensimmäistä kertaa tämä on tehty pterosauruksen munilla (vaikka dinosauruksen munia on tutkittu näin ennenkin).

16 alkion joukosta tutkijat löysivät valikoiman säilyneitä luita, pääasiassa siivistä ja jaloista. Muista Kiinasta tai Argentiinasta peräisin olevista pterosaurien alkioista poiketen alkioihin ilmestyi hyvin vähän materiaalia kallosta, vain yksi alaleuka säilyi.

epätäydellinen alaleuka. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

valitettavasti kaikki alkiot ovat epätäydellisiä ja irrallisia, mikä tarkoittaa, että luut ovat sekoittuneet fossilisaation aikana sen sijaan, että ne olisivat säilyneet mukavassa nivelletyssä luurangossa. Tämä tarkoittaa, että meillä ei ole täydellistä kuvaa siitä, miltä alkio-Hamipterus olisi näyttänyt. Tutkijat pystyivät kuitenkin tekemään joitakin havaintoja kasvusta, koska fossiilien suuri määrä erikokoisilla yksilöillä tarkoitti sitä, että he pystyivät tarkastelemaan eri kehitysvaiheita.

kaikissa siivistä ja jaloista otetuissa pitkissä luissa oli merkkejä luutumisesta, eli mineraalien laskemisesta luiden muodostamiseksi, mutta siipiluiden päät eivät olleet täysin muodostuneet tai mineralisoituneet. Tämä viittaa siihen, että alkioissa ei ole kehitetty alueita tärkeille lihasliittymille, ja siten myös itse lihaksille.

paleontologit Alexander Kellner ja Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

tärkeiden lentolihasten lihasten kiinnitysalueet olivat joko pieniä tai olemattomia avuttomilla eläimillä, kun taas jalat näyttivät ehyemmiltä. Tutkijoiden mukaan tämä tarkoittaa sitä, että Hamipteruksen kuoriutuneet poikaset olivat lentokyvyttömiä, mikä on ristiriidassa ”flaplingien” yleisen käsityksen kanssa, jonka mukaan nuorimmat lentoliskot osasivat lentää heti.

ei ole yllättävää, että näiden alkioiden luu näyttää kasvaneen erittäin nopeasti, ja siinä on suuret verisuonikanavat (jotka kuljettavat verisuonia luiden läpi) ja muut nuorille eläimille tyypilliset luun rakenteet, jotka laskevat luun erittäin nopeasti.

alaleuka, jossa on suuret hampaat. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

yllättävä löytö, tai oikeastaan sen puute, oli hampaissa. Huolimatta siitä, että hampaat säilyvät fossiileissa normaalisti hyvin, alkioista ei löydetty hampaita. Koska ainakin joillakin muilla pterosauruksen alkioilla on hampaita, tämä saattaa viitata siihen, että Hamipteruksen alkiot ovat varhaisemmassa kehitysvaiheessa, ennen hampaiden kehitystä. Muiden kalloluiden puuttuminen viittaa siihen, että kallo kehittyi myöhemmin kuin luurangon muut luut.

tämä löytö lisää viimeaikaisia löytöjä pehmeistä Darwinopterus pterosauruksen munista ja sadoista Caiuajara pterosauruksen fossiileista. Paleontologien kovan työn ansiosta alamme ymmärtää hyvin näiden kiehtovien luontokappaleiden koko elämänhistoriaa ennen niiden kuoriutumista kuolemaan asti.