Los científicos han desarrollado un implante de retina que puede restaurar la visión perdida en ratas, y están planeando probar el procedimiento en humanos a finales de este año.

El implante, que convierte la luz en una señal eléctrica que estimula las neuronas de la retina, podría dar esperanza a millones de personas que experimentan degeneración retiniana, incluida la retinitis pigmentosa, en la que las células fotorreceptoras del ojo comienzan a descomponerse, lo que conduce a la ceguera.

La retina se encuentra en la parte posterior del ojo y está compuesta por millones de fotorreceptores sensibles a la luz. Pero las mutaciones en cualquiera de los 240 genes identificados pueden conducir a la degeneración de la retina, donde estas células fotorreceptoras mueren, incluso cuando las neuronas retinianas que las rodean no se ven afectadas.

Debido a que los nervios de la retina permanecen intactos y funcionales, investigaciones anteriores han estudiado el tratamiento de la retinitis pigmentaria con dispositivos oculares biónicos que estimulan las neuronas con luces, mientras que otros científicos han investigado el uso de la edición del gen CRISPR para reparar las mutaciones que causan ceguera.

Ahora, un equipo liderado por el Instituto Italiano de Tecnología ha desarrollado un nuevo enfoque, con una prótesis implantada en el ojo que sirve como reemplazo de trabajo para una retina dañada.

El implante está hecho de una fina capa de polímero conductor, colocado sobre un sustrato a base de seda y cubierto con un polímero semiconductor.

El polímero semiconductor actúa como material fotovoltaico, absorbiendo fotones cuando la luz entra en el cristalino del ojo. Cuando esto sucede, la electricidad estimula las neuronas de la retina, llenando el espacio dejado por los fotorreceptores naturales pero dañados del ojo.

Para probar el dispositivo, los investigadores implantaron la retina artificial en los ojos de ratas criadas para desarrollar un modelo de degeneración retiniana de roedores, llamadas ratas del Royal College of Surgeons (RCS).

Después de que las ratas se habían curado de la operación 30 días después, los investigadores probaron cuán sensibles eran a la luz, llamado reflejo pupilar, en comparación con ratas sanas y ratas RCS no tratadas.

A la baja intensidad de 1 lux, un poco más brillante que la luz de una luna llena, las ratas tratadas no fueron mucho más sensibles que las ratas RCS no tratadas.

Pero a medida que la luz aumentó a alrededor de 4-5 lux, aproximadamente lo mismo que un cielo oscuro crepuscular, la respuesta pupilar de las ratas tratadas fue en gran medida indistinguible de los animales sanos.

Cuando volvieron a probar a las ratas a los seis y 10 meses después de la cirugía, el implante seguía siendo eficaz en las ratas, aunque todas las ratas en las pruebas (incluidas las ratas tratadas, los animales sanos y los controles de la RCS) habían sufrido un deterioro de la visión menor debido a su edad.

Usando la tomografía por emisión de positrones (PET) para monitorear la actividad cerebral de las ratas durante las pruebas de sensibilidad a la luz, los investigadores vieron un aumento en la actividad de la corteza visual primaria, que procesa información visual.

Basado en los resultados, el equipo concluye que el implante activa directamente «circuitos neuronales residuales en la retina degenerada», pero se requerirá más investigación para explicar exactamente cómo funciona la estimulación a nivel biológico.

«el principio detallado de funcionamiento de la prótesis sigue siendo incierto», explican en su artículo.

Si bien no hay garantías de que los resultados observados en ratas se traduzcan a las personas, el equipo espera que lo hagan, y por el sonido de las cosas, no pasará mucho tiempo hasta que lo descubramos.

«Esperamos replicar en humanos los excelentes resultados obtenidos en modelos animales», dice una de las investigadoras, la oftalmóloga Grazia Pertile del Sagrado Corazón de Don Calabria en Negrar, Italia.

» Planeamos llevar a cabo los primeros ensayos en humanos en el segundo semestre de este año y recopilar resultados preliminares durante 2018. Esto podría ser un punto de inflexión en el tratamiento de enfermedades de la retina extremadamente debilitantes.»

Los hallazgos se reportan en Nature Materials.