En los años previos a la Primera Guerra Mundial, el público acudía en masa a los cines mudas y bailaba al ritmo del ragtime. Pero un joven rico era tan probable que pasara sus vacaciones de verano preparándose para la guerra como aprendiendo el Trote de Pavo o el tango. A partir de 1913, miles de hombres estadounidenses fueron a campamentos de verano, voluntarios en un movimiento creciente para preparar a los Estados Unidos para lo que parecía una guerra inevitable.

Tenían un aliado influyente: el ex presidente Theodore Roosevelt. Tenía mucha experiencia con tropas voluntarias; después de todo, había organizado y dirigido a los Rough Riders, una caballería voluntaria, durante la Guerra Hispano-estadounidense dos décadas antes. Roosevelt pensó que el actual presidente Woodrow Wilson era demasiado blando con Europa y lo empujó a prepararse para la guerra.

Hora de comer en Camp Plattsburg. (Crédito: Bettmann / Getty Images)

Wilson, que había derrotado a Roosevelt en 1912, sospechaba del combate. Prefirió la neutralidad, promoviendo una imagen de los Estados Unidos como un pacificador imparcial que podría negociar un alto el fuego contra las facciones en pugna de Europa. Sin embargo, una facción creciente de estadounidenses no estuvo de acuerdo y comenzó a presionar a Wilson para que hiciera más. Su movimiento se llamaba «preparación», y el foco estaba en poner a los jóvenes de Estados Unidos en forma de lucha, por si acaso.

El concepto era simple: los hombres darían sus vacaciones de verano a su país y emergerían preparados para una eventual guerra. Finalmente, 40.000 jóvenes asistieron a los Campos de Plattsburg, llamados así por el primer campo de entrenamiento en Plattsburgh, Nueva York, en todo el país con el objetivo de convertirse en oficiales si se declaraba la guerra,

Un campamento y suministros militares estadounidenses en Plattsburg, Nueva York durante la Primera Guerra Mundial (Crédito: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

A partir de 1913, los jóvenes ricos abandonaron sus planes de verano y se dirigieron al campamento de entrenamiento en su lugar. Durante los 90 días de campamento, los asistentes se levantaron a una corneta temprano en la mañana, luego pasaron el día haciendo ejercicios, calistenia y otras actividades. Su entrenamiento culminó en «la caminata», una dura experiencia de varios días que enfrentó a los reclutas entre sí en una batalla simulada. Pero el exigente y agotador calendario físico no parecía disminuir el entusiasmo de los reclutas. Según el historiador John Garry Clifford, estaban tan ansiosos por aprender que los oficiales tuvieron que recordarles que pararan los ejercicios y se tomaran un descanso.

Ese entusiasmo no se limitaba a los reclutas reales. La preparación ofrecía una embriagadora combinación de patriotismo y pompa, una sensación de que, aunque la guerra parecía inevitable, podía dominarse. En 1916, la idea era tan popular que 145.000 personas se reunieron a su favor en un desfile de Nueva York que duró horas. Canciones como » On to Plattsburg, March!»y» Preparen al Águila para Proteger a la Paloma » declararon su disposición a luchar.

Soldados estadounidenses limpiando sus rifles en un campo de entrenamiento en Plattsburg, Nueva York durante la Primera Guerra Mundial. (Crédito: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

Los partidarios de la idea de Plattsburg, como se la llamaba, pensaban que el país era mejor prevenir que curar. Sentían que Estados Unidos carecía de «la sensación de obligación personal de hacer algo por el país», dijo Grenville Clark, un abogado que ayudó a organizar los primeros campamentos y que más tarde ganó una Medalla por Servicio Distinguido del Ejército durante la Primera Guerra Mundial.Para Clark y otros, el entrenamiento militar parecía algo que el país podría hacer durante una época de parálisis de la política exterior.

Pero no todos estaban entusiasmados con la preparación. Un desfile similar en San Francisco fue atacado por un grupo radical que mató a diez personas e hirió a 40 más con una bomba en una maleta. Y aunque sus tácticas eran menos extremas, pacifistas como Jane Addams advirtieron que prepararse para la guerra simplemente prepararía el escenario para un conflicto catastrófico.

Un soldado afeitado en un campamento militar estadounidense en Plattsburg, Nueva York, durante la Primera Guerra Mundial (Crédito: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

«Creemos en la defensa real contra peligros reales, pero no en una absurda ‘preparación’ contra peligros hipotéticos», escribieron Addams y otros activistas contra la guerra en una carta de 1915 a Wilson. Una acumulación militar, escribieron, fomentaría la sospecha y haría más difícil negociar la paz internacional. Los objetores de conciencia y los defensores de la paz argumentaron que, al perseguir la preparación militar, los Estados Unidos simplemente estaban emulando a Alemania, que tenía el servicio militar obligatorio.

Pero los partidarios de la preparación tenían poca paciencia para el pacifismo. En su lugar, instaron a Wilson a adoptar el entrenamiento militar universal, o UMT. Clark y otros apelaron al Congreso, pero Wilson se resistió. Sin embargo, aumentó el tamaño de los militares.

Banda de cuerdas del coro en un campo de entrenamiento militar en Plattsburg, Nueva York. (Crédito: SOTK2011 / Alamy Foto de archivo)

Irónicamente, el movimiento de preparación hizo poco para preparar a los Estados Unidos para la guerra. Después de que Wilson declarara la guerra a regañadientes a Alemania el 2 de abril de 1917, el número de voluntarios no fue suficiente para satisfacer la gigantesca cantidad de tropas convocadas por el general John J. Pershing. Seis semanas después de declarar la guerra, el Congreso de Wilson aprobó la Ley de Servicio Selectivo, y 2,8 millones de hombres fueron reclutados para la Primera Guerra Mundial.Mientras tanto, Wilson rechazó la oferta de Roosevelt de unirse a la guerra con un cuerpo de voluntarios propio.

La preparación puede no haber funcionado exactamente, pero los campos que abastecieron a tantas de las tropas de la guerra—90.000 oficiales de reserva en total—sobrevivieron. Los Campos de Plattsburg se convirtieron en Campos de Entrenamiento Militar para Ciudadanos, que se llevaban a cabo todos los veranos desde 1921 hasta 1940. Cuatrocientos mil hombres, incluido el futuro presidente Ronald Reagan, asistieron a los campamentos. Pero el Servicio Selectivo, que ha registrado el 92 por ciento de todos los hombres estadounidenses entre las edades de 18 y 25 años, sigue siendo el legado militar moderno más potente de la Primera Guerra Mundial, un recordatorio, tal vez, de que la preparación a veces necesita un pequeño impulso.