Según los últimos cálculos, el mundo produce actualmente alrededor de 1,3 mil millones de toneladas de basura anualmente . Para ponerlo en perspectiva, si tomamos a todos los seres humanos del planeta y los colocamos en una escala increíblemente gigantesca, su peso combinado solo sería una cuarta parte de esa cantidad .

Desafortunadamente, o quizás ominosamente es la mejor palabra, alrededor del 60 por ciento de esta basura terminará en vertederos, que se están multiplicando a nivel mundial a un ritmo que casi coincide con la tasa de reproducción de las poblaciones de ratas que viven en ellos .

Tirar y enterrar todo en vertederos no es una solución viable a nuestros problemas colectivos de eliminación de basura. Simplemente no hay suficiente espacio utilizable, horizontal o verticalmente, para depositar de forma segura miles de millones de toneladas de este material altamente contaminado anualmente.

Se necesitan otras soluciones, y es posible que la gente crea que las instalaciones de incineración ofrecen una alternativa más limpia, ordenada y que consume menos tierra. Aunque no son tan comunes como los vertederos, las plantas de incineración municipales existen desde hace tiempo, por lo que no hay nada experimental o teórico sobre esta opción.

¿Pero la incineración es realmente una alternativa legítima o deseable?

Es una pregunta sin respuesta definitiva.

Navegación rápida para los Pros y los Contras de la Incineración de residuos

Proceso de incineración de residuos sólidos urbanos

En el siglo XXI, la metodología de incineración ha avanzado mucho más allá de sus orígenes crudos. En las últimas décadas, las incineradoras municipales a gran escala se han vuelto mucho más eficientes en su capacidad de reducir los desechos a cantidades manejables, y de hacerlo de manera que liberen cantidades minúsculas de contaminantes (gases tóxicos y/o partículas) al aire.

Las instalaciones de incineración modernas pueden generar temperaturas de combustión de más de 850 grados centígrados, que es el nivel mínimo necesario para lograr la máxima eficiencia en la destrucción de materiales orgánicos potencialmente peligrosos .

La incineración masiva a alta temperatura de residuos sólidos produce cenizas, gases de combustión y calor, y al final del ciclo de combustión, la masa total de residuos sólidos que quedan se reducirá drásticamente.

Incluso a estas temperaturas más altas, las plantas de incineración municipales a gran escala siguen produciendo subproductos venenosos, incluida la dioxina (un agente causante de cáncer) y metales pesados, que pueden ser altamente tóxicos incluso en trazas diminutas.

Sin embargo, la tecnología de lavado elimina la mayor parte de la contaminación en los gases de combustión antes de que se libere, y solo pequeñas cantidades de dioxina saldrán de las chimeneas (la mayoría se elimina o se acumula en el interior de la chimenea, donde se puede eliminar más tarde).

Las plantas de incineración de residuos sólidos modernas a gran escala pueden procesar 250 toneladas o más de basura al día, con emisiones significativamente menos tóxicas que las que producían las plantas de incineración hace un par de décadas.

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Ventajas de la incineración

Como alternativa a los vertederos, la incineración ofrece las siguientes ventajas:

#1 Uso mucho más eficiente del espacio

Una vez completado el proceso de incineración, la masa total de la basura restante puede reducirse hasta en un 85 por ciento, mientras que su volumen puede reducirse hasta en un 95 por ciento .

En países pequeños, o en municipios donde los vertederos están llenos y el espacio adicional es escaso, este tipo de reducción de masa y volumen puede ser una bendición.

#2 Eliminación de la contaminación del agua subterránea

El lixiviado es una mezcla espesa de basura líquida similar a una sopa de guisantes, que se forma cada vez que cae una precipitación en el vertedero.

Vertedero municipal

Es esta mezcla contaminada la que puede penetrar en los acuíferos subterráneos y contaminarlos con cantidades inseguras de sales, metales pesados y compuestos orgánicos volátiles, además de otros productos químicos o sustancias tóxicas o corrosivas que se encuentran en la basura doméstica.

#3 Generación de energía

A partir de 2016, había aproximadamente 2,200 plantas de energía de residuos a energía en funcionamiento en todo el planeta . Estas instalaciones queman basura a alta temperatura para hervir agua y alimentar generadores de vapor, que luego producen electricidad que se puede distribuir en la red eléctrica.

En promedio, una instalación de este tipo puede quemar hasta 300 millones de toneladas de basura al año, convirtiéndola en energía que reduce la carga en las centrales eléctricas de carbón, lo que, por supuesto, es un desastre para el medio ambiente.

#4 Menor huella de carbono

La mala noticia es que cuando se quema materia orgánica (la parte combustible de la basura), todavía emite cantidades significativas de dióxido de carbono, el gas de efecto invernadero más común producido por la actividad humana.

Por cada tonelada de basura incinerada se libera a la atmósfera otra tonelada de dióxido de carbono.

Pero esto sigue siendo una mejora con respecto a los vertederos. Cuando la materia orgánica se biodegrada en los vertederos, emite metano, un gas de efecto invernadero que atrapa el calor en la atmósfera de la Tierra de manera mucho más eficiente que el dióxido de carbono.

Los cálculos muestran que dejar que la materia orgánica se descomponga en los vertederos contribuirá aproximadamente un 30 por ciento más al calentamiento global que quemar la materia equivalente en un incinerador, lo que dista mucho de ser cero emisiones, pero sigue siendo un paso en la dirección correcta .

La ventaja adicional es que las plantas de incineración de residuos pueden ubicarse cerca de donde se generan los residuos, lo que reduce los costos, la energía y las emisiones asociadas con el transporte de residuos.

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Desventajas de la incineración

Aunque la incineración tiene sus ventajas, no es una solución perfecta. Las desventajas de la incineración de residuos sólidos incluyen:

#1 Alto gasto

Las instalaciones de incineración acumulan costos significativos para estudios de sitios, permisos, materiales de construcción, mano de obra y modificación de la infraestructura local (suministro de agua, energía, acceso a carreteras, etc.).).

A largo plazo, pueden ahorrar dinero a ciudades, condados o sociedades al reducir la necesidad de vertederos y ayudar a reducir el impacto ambiental de la eliminación de basura.

Planta de incineración de residuos

Pero eso es un pequeño consuelo para los gobiernos locales o estatales con presupuestos ajustados, o para los contribuyentes que se espera que paguen la factura de todos los costos de las nuevas instalaciones de incineración de desechos.

#2 Emisión continua de contaminantes tóxicos o peligrosos

Las plantas de incineración modernas han reducido al mínimo sus emisiones de metales pesados y venenos tóxicos como la dioxina, en comparación con las instalaciones de incineración más antiguas que eran laxas en esta área. Pero todavía se producen emisiones, y sustancias como la dioxina, el mercurio y el arsénico no son completamente seguras para los seres humanos o los animales en ningún nivel.

El miedo a la contaminación tóxica es una de las principales razones por las que los proyectos de incineración tienden a estancarse. Los que denuncian la influencia de la oposición motivada por NIMBY a las plantas de incineración municipales pasan por alto el hecho de que la preocupación de la gente por la calidad del aire está al menos un poco justificada.

E incluso cuando se utilizan las mejores tecnologías, las plantas de incineración siguen siendo prodigiosos emisores de dióxido de carbono, el gas más responsable del cambio climático antropogénico.

#3 Costos de oportunidad

Quizás la objeción más importante a la incineración de residuos sólidos surge del concepto de costos de oportunidad, es decir, la idea de que las acciones que tomamos excluyen automáticamente otras acciones, que podrían ser más efectivas si les diéramos la oportunidad.

Algunos críticos de la incineración afirman que, en última instancia, la incineración fomenta más la producción de desechos porque los incineradores requieren grandes volúmenes de desechos para mantener los incendios encendidos, y las autoridades locales pueden optar por la incineración en lugar de los programas de reciclaje y reducción de desechos.

De acuerdo con los defensores de la filosofía de «residuos cero», los promotores de la incineración están perdiendo el bosque a través de los árboles, o quizás más exactamente, quemando los árboles en un intento inútil de salvar el bosque.

Si aprovechamos todas las oportunidades disponibles para reciclar el plástico, el metal, el vidrio, el caucho y otros residuos no orgánicos que se desechan, y si compostamos tanto de nuestro exceso de materia orgánica como es concebible, los partidarios de cero residuos dicen que podríamos reducir nuestra producción de basura hasta en un 80 por ciento .

A través de la reutilización y la reutilización, y la planificación detallada para reducir nuestra creación de residuos desde el primer momento, podríamos deshacernos de la mayor parte del resto, argumentan, y en su mayor parte lo hacen de manera persuasiva.

Desde el punto de vista de la rentabilidad, adoptar la filosofía de cero residuos tendría mucho sentido, ya sea que pudiéramos alcanzar sus objetivos más ambiciosos o no. Cambiaría nuestra mentalidad colectiva de reaccionaria a proactiva, alterando las prácticas y suposiciones fundamentales de nuestra sociedad del descarte, lo que la incineración no hace.

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¿Es mejor la incineración que los vertederos?

En términos de su impacto global en el medio ambiente, y en comparación con los vertederos, las plantas de incineración tienen mucho que recomendar. Sin embargo, la incineración sigue siendo un ejemplo clásico de una solución «segunda mejor»: mejor que la peor, pero muy lejos de lo mejor que podemos hacer.

Las cuatro ‘ R ‘ – reutilización, reciclaje, reutilización y reducción—ofrecen una respuesta más efectiva a nuestro dilema de eliminación de basura en curso. Una onza de prevención, como se ha dicho a menudo, vale una libra de curación—y una onza de basura incinerada es ciertamente más fácil de manejar que una libra de basura cruda.

El reciclaje y la reducción de residuos deben considerarse como nuestra primera línea de defensa para reducir nuestro flujo general de residuos, y esto también debe incluir el compostaje de nuestros residuos orgánicos en lugar de tirarlos. Cuando pensamos en ello, realmente no hay «distancia», ya que todos los residuos deben ir a alguna parte. Muchos de los materiales que se desechan tienen el potencial de ser utilizados para producir artículos nuevos, y no reutilizar estos materiales es un gran desperdicio de recursos.

Lectura adicional: ¿Por qué Es Importante el Reciclaje?

Pero todavía puede haber buenos usos para la incineración, incluso en un mundo mayormente «post-basura». Puede haber algunas cosas que no podemos reutilizar o reciclar sin importar cuánto nos esforcemos, y la incineración puede ser la opción más sensata al desechar estos productos.

En lugares donde el espacio es escaso y el dinero está disponible para invertir en tecnología de vanguardia, las plantas de incineración de residuos municipales son, sin duda, una alternativa superior a los vertederos, y eso puede mantenerlos relevantes durante mucho tiempo.

Residuos orgánicos de alta humedad

Por otra parte, la incineración de desechos en los países en desarrollo no es tan práctica ni económica como en los países desarrollados, ya que una gran proporción de desechos en los países en desarrollo está compuesta por desechos de cocina. Estos residuos orgánicos se componen de un mayor contenido de humedad (40 a 70 por ciento) que los residuos en los países industrializados (20 a 40 por ciento), lo que hace que sea más difícil quemarlos. Lo ideal es que estos residuos se composten y se utilicen para enriquecer el suelo en sistemas de agricultura sostenible.

Waste not, want not: soluciones flexibles a nuestro dilema de la basura

A corto plazo, la flexibilidad es un método esencial para una gestión eficaz de los residuos, como tan acertadamente revela la situación en Suecia.

En Suecia, solo siete décimas partes del uno por ciento de la basura que producen terminan en vertederos (en los Estados Unidos el porcentaje es del 53 por ciento) .

Poco más de la mitad del resto se recicla (en los Estados Unidos el porcentaje es del 34,6 por ciento), y el resto lo consumen las 33 plantas de incineración de residuos a energía que suministran calor y/o energía eléctrica a más de dos millones de hogares suecos .

En el ejemplo sueco, la basura se ve en realidad como un recurso explotable en lugar de una carga, y esa actitud ha llevado a los ciudadanos y líderes políticos del país a adoptar tanto el reciclaje como la incineración.

Más información: Países con la Gestión de Desechos más Sofisticada

La cuestión de la incineración de desechos puede no ser simplemente una cuestión de «incinerar» o «no incinerar», sino que tal vez deberíamos considerar dónde es apropiado utilizar la incineración, dónde no es apropiado, y cómo la tecnología de incineración puede ser parte de la forma en que gestionamos nuestra eliminación de desechos en el futuro. Incluso si no es la respuesta definitiva, la incineración a gran escala de residuos podría funcionar como un paso intermedio en nuestro camino hacia un futuro más viable y sostenible.

También tenemos que asegurarnos de que existen regulaciones estrictas sobre las emisiones de los incineradores, y tratar de implementar las tecnologías más efectivas para eliminar la mayor cantidad posible de estos contaminantes.

Nuestra dependencia actual de los vertederos es muy desafortunada y nos lleva a una masa apestosa y amontonada de desgracias, y cuanto antes podamos eliminarlos, mejor estaremos.

El escenario ideal, por supuesto, es no producir ningún desecho que perdure, sino tener un sistema completo donde los materiales se devuelven y se utilizan nuevamente de alguna manera. Eso es lo que hace la naturaleza, y eso es lo que también debemos aprender a hacer.

https://www.theatlantic.com/business/archive/2012/06/26-trillion-pounds-of-garbage-where-does-the-worlds-trash-go/258234/
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https://www.ecoprog.com/fileadmin/user_upload/leseproben/extract_ecoprog_market_report_WtE_2016-2017_ecoprog.pdf
http://www.seas.columbia.edu/earth/papers/global_waste_to_energy.html
https://ehp.niehs.nih.gov/wp-content/uploads/124/6/ehp.124-A106.alt.pdf
https://science.howstuffworks.com/environmental/green-tech/energy-production/sweden-is-great-at-turning-trash-to-energy.htm
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