Un montón de huevos de pterosaurio fosilizados descubiertos en China está ayudando a los científicos a obtener una visión rara de los reptiles voladores extintos. La investigación recientemente lanzada sobre más de 200 huevos y 16 embriones del pterosaurio Hamipterus, incluyendo las primeras exploraciones por tomografía computarizada (TC), eclipsa lo que se conocía previamente sobre estos primos de los dinosaurios. En particular, proporcionan nueva evidencia para el debate sobre si los pterosaurios podrían volar tan pronto como eclosionaron.

Se conservan relativamente pocos fósiles de pterosaurios debido a los huesos frágiles y de paredes delgadas del animal. Aún más raros son los fósiles de crías jóvenes, huevos y embriones, por lo que es difícil entender cómo crecieron las diferentes especies.

El primer embrión de pterosaurio fue encontrado en China en 2004, pero el huevo y el embrión fueron aplanados, y no estaba claro exactamente qué tipo de pterosaurio era. El primer huevo de pterosaurio preservado tridimensionalmente vino de Argentina de un animal llamado Pterodaustro, conocido previamente de varios especímenes y huevos que en su mayoría son triturados.

Hamipterus. Chuang Zhao

Pero en 2014, los paleontólogos chinos descubrieron cientos de huesos y huevos del pterosaurio Hamipterus, que vivió en el período Cretácico inferior, hace aproximadamente 120 m de años. Sorprendentemente, el sitio donde se encontraron los fósiles contenía ocho capas geológicas separadas con huesos, cuatro de las cuales también tenían huevos.

Los investigadores creen que esto significa que era un sitio de anidación que fue golpeado por tormentas de alta energía que transportaron a los pterosaurios y sus huevos a un lago tranquilo donde luego se convirtieron en fósiles. Los paleontólogos han encontrado otros sitios con muchos huesos de pterosaurios antes, lo que sugiere que eran animales sociales. Pero este es el primer hallazgo que indica que los pterosaurios también anidaron juntos.

<em>Hamipterus</em> huevos. Alexander Kellner (Museo Nacional/UFRJ)

Dentro de los huevos

Un equipo de paleontólogos chinos y brasileños dirigidos por Xiaolin Wang ahora han examinado estos huevos con más detalle, utilizando tomografía computarizada y el estudio de microestructuras del hueso para comprender cómo creció el animal. Las tomografías computarizadas significaron que los investigadores podrían usar rayos X para ver el interior de los huevos y embriones sin destruirlos, la primera vez que esto se ha hecho con huevos de pterosaurio (aunque los huevos de dinosaurio se han estudiado así antes).

Entre los 16 embriones, los investigadores encontraron una variedad de huesos preservados, principalmente de las alas y las patas. A diferencia de otros embriones de pterosaurios de China o Argentina, muy poco material del cráneo apareció en los embriones, con solo una mandíbula inferior preservada.

Mandíbula inferior incompleta. Alexander Kellner (Museo Nacional/UFRJ)

Desafortunadamente, todos los embriones están incompletos y desarticulados, lo que significa que los huesos se han mezclado durante la fosilización en lugar de conservarse en un bonito esqueleto articulado. Esto significa que no tenemos una imagen completa de cómo habría sido un Hamíptero embrionario. Pero los investigadores pudieron hacer algunas observaciones sobre el crecimiento porque la gran cantidad de fósiles con individuos de diferentes tamaños significaba que podían observar diferentes etapas de desarrollo.

Todos los huesos largos de las alas y patas mostraban signos de osificación, el proceso de colocación de los minerales para formar huesos, pero los extremos de los huesos de las alas no estaban completamente formados o mineralizados. Esto sugiere que las áreas para las uniones musculares principales, y por lo tanto los músculos en sí, no se desarrollaron en embriones.

Paleontólogos Alexander Kellner y Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museo Nacional/UFRJ)

Las áreas para la unión muscular de los músculos de vuelo importantes eran pequeñas o inexistentes en los animales sin criar, mientras que las patas parecían estar más completas. Los investigadores sugieren que esto significa que las crías de Hamipterus eran incapaces de volar, contradiciendo la idea común de «flaplings», que los pterosaurios más jóvenes podían volar inmediatamente.

Como era de esperar, el hueso de estos embriones parece haber crecido extremadamente rápido, con grandes canales vasculares (que transportan los vasos sanguíneos a través de los huesos) y otras estructuras óseas típicas de los animales jóvenes que están depositando huesos extremadamente rápido.

Mandíbula inferior con dientes grandes. Alexander Kellner (Museo Nacional/UFRJ)

Un descubrimiento sorprendente, o de hecho una falta de descubrimiento, estaba en los dientes. A pesar de que los dientes normalmente se conservan bien en fósiles, no se encontraron dientes en ninguno de los embriones. Dado que al menos algunos otros embriones de pterosaurio poseen dientes, esto podría indicar que los embriones de Hamipterus están en una etapa de desarrollo más temprana, antes del desarrollo dental. La falta de otros huesos del cráneo sugiere que el cráneo se desarrolló más tarde que otros huesos del esqueleto.

Este hallazgo se suma a los descubrimientos recientes de huevos de pterosaurio Darwinopterus blandos y cientos de fósiles de pterosaurio Caiuajara. Gracias al arduo trabajo de los paleontólogos, estamos comenzando a desarrollar una buena comprensión de toda la historia de vida, desde antes de la eclosión hasta la muerte, de estas fascinantes criaturas.