Menschen, die im Nordwesten Alaskas leben, mussten sich in den letzten fünf Jahrtausenden Herausforderungen an ihre Lebensweise und an das Leben selbst stellen und diese überwinden. Einen Lebensunterhalt in einer Region zu verdienen, die bis zu neun Monate im Jahr vereist sein kann, erfordert Disziplin, Vorstellungskraft und Entschlossenheit. Die dort lebenden Inupiat haben sich allem widersetzt, vom Klimawandel über den Artenschwund bis hin zur Eroberung ihres Landes durch Außenstehende. 1957 kam etwas Neues in ihr Land: Regierungsbürokratie drunter und drüber gegangen. Die Gefahr, die vom Projekt Chariot der Bundesregierung ausging, stellte jede frühere Bedrohung der Inupiat in den Schatten, sowohl in ihrem Ausmaß als auch in ihrem Wahnsinn.

Ein Inupiat-Waljäger, der an einem Umiak, einem traditionellen Robbenfellboot, in Point Hope, Alaska, steht. Bild mit freundlicher Genehmigung von Frontier Scientists.

Seit mindestens fünfunddreißig Jahren gibt es im Inupiat-Territorium semi-permanente Siedlungen, die Robben, Grönlandwale, Karibus und Fische jagen, um zu überleben. Jenseits des einfachen Überlebens haben sie gediehen, geschickt darin geworden, ihre Umwelt und vieles von dem, was sie bietet, auszubeuten und zu nutzen. Mit den aufgeblasenen Blasen verschiedener Meeressäuger, um die Wale zu ermüden, Robbenhäute zusammennähen und an Booten befestigen, Die Inupiat würden Knochen benutzen, Rock, Elfenbein, Holz, Muskel, Haut, und was auch immer sie konnten, um Waffen herzustellen, Werkzeuge, und Kleidung mit.

Viele dieser „sehr ehrlichen, äußerst gutmütigen und freundlichen“ Menschen lebten noch 1957 in unterirdischen, mit Öllampen beheizten Häusern. In diesem Jahr hatte das erste offizielle Projekt der Operation Plowshare der US-Regierung Cape Thompson an der Tschuktschen-See im Visier. Die Operation Plowshare wurde von der Atomenergiekommission konzipiert und am 17. Beauftragt mit der scheinbar harmlosen Mission, die Kernenergie für praktische und friedliche Zwecke zu nutzen, Pflugschar-Wissenschaftler der University of California entschieden, dass große Erdaushubarbeiten das beste Potenzial für die junge Atomindustrie bieten.

Teller auf dem Weg zum vorgeschlagenen Standort. Bild mit freundlicher Genehmigung von Getty.

Der Plan, wie er vom „Vater der Wasserstoffbombe“ Edward Teller befürwortet wurde, bestand darin, bis zu siebzigtausend Kubikmeter Erde zu entfernen, indem eine Reihe von Atomwaffen gezündet wurden, die tief im Boden vergraben waren. Teller und eine Gruppe von AEC-Wissenschaftlern und Bürokraten besuchten Alaska 1958, um ihre Idee an die Menschen in Alaska zu verkaufen. Viele von ihnen waren dafür. Zu dieser Zeit machten die Bundesausgaben sechzig Prozent aller Arbeitsplätze im Territorium aus (Alaska wäre erst im folgenden Jahr ein Staat), und die fünf Millionen Dollar, die die AEC versprach, waren attraktiv. Das Projekt Chariot war schließlich aus der Operation Plowshare hervorgegangen, die im Kern ein Programm für öffentliche Arbeiten war. Darüber hinaus sagten die AEC-Vertreter, dass vor jeder Sprengung eine Umweltverträglichkeitsprüfung durchgeführt werde. Alaska schien an Bord zu sein und die Bohrungen von acht großen Löchern im Grundgestein sollten beginnen.

Die AEC bat den United States Geological Survey um einen Bericht über geologische Faktoren, die Projektplaner berücksichtigen müssten. Sie beantragte auch eine Studie der University of California über das Potenzial lukrativer Mineralvorkommen in der Region. Da weder für die USGS noch für die UC Mittel für Reisekosten bereitgestellt wurden, basierten die von beiden Gruppen eingereichten Berichte nur auf relevanter Literatur, Es wurden keine lokalen Untersuchungen durchgeführt. In dem USGS-Bericht heißt es, dass fast alles an der nordwestlichen Küste Alaskas neun Monate im Jahr geologisch unerforscht und mit Eis bedeckt ist. Die UC berichtete, dass „erhebliche“ Mengen an Öl und Kohle „geglaubt“ wurden, um in der Gegend zu sein. Viele Menschen, besonders in Alaska, begannen an der Weisheit des Plans zu zweifeln.

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An der Spitze der Anklage stand der Zeitungsmann Howard Rock und seine wöchentliche Tundra Times. Für eine Weile die einzige Zeitung, die alles andere als bedingungslose Unterstützung von Chariot bietet, die Times energetisierte einheimische Gruppen und am Ende der Jahre wurde das Inupiat Paitot (Volkserbe) gebildet. Teller und die AEC hatten wiederholt behauptet, dass das gesamte Projekt mit vollständiger öffentlicher Transparenz durchgeführt werden sollte, aber die Öffentlichkeit zweifelte dies schnell an. Insbesondere die Auswirkungen des radioaktiven Fallouts sorgten bei vielen Alaskanern für Besorgnis. Ein Professor der University of Alaska schrieb einen Brief an den Herausgeber der Fairbanks Daily News -Miner, in dem er die AEC und ihre Ablehnung möglicher Schäden im Zusammenhang mit Fallout verurteilte. Im Gegensatz dazu meinte der Herausgeber des News-Miner, dass Chariot „die wissenschaftliche und wirtschaftliche Aufmerksamkeit der Welt auf Alaska lenken würde, gerade zu der Zeit, als wir uns in Staatlichkeit und wirtschaftliche Entwicklung bewegen.“

So wurde die Debatte gestaltet, wirtschaftliche Entwicklung oder Stagnation: eine falsche Dichotomie. Einige Politiker fragten, wie viel wirtschaftliche Entwicklung in einem eisbedeckten Hafen für drei Viertel des Jahres stattfinden würde. Andere wiesen darauf hin, wie viel Aufhebens Nevada über die fortgesetzte Nutzung des Landes durch die Bundesregierung für Atomtests gemacht hatte. Fischer und einheimische Gruppen schlugen vor, dass möglicherweise eine riesige Quelle der Beschäftigung und des Lebensunterhalts für die Bewohner zu stören, Fisch, war keine armseligen fünf Millionen Dollar und einen möglicherweise nutzlosen Hafen wert. Washington war besorgt, dass eine Reihe von nuklearen Detonationen nur einhundertachtzig Meilen von der Sowjetunion entfernt vielleicht internationale Bestürzung hervorrufen würde.

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Trotz der Zurückhaltung des alaskischen Volkes, der Opposition der UdSSR und der Unwahrscheinlichkeit einer wirtschaftlichen Belohnung wollte die AEC mit Chariot fortfahren. Die AEC überarbeitete ihre Sprache vom künstlichen Hafen zum Experiment und reduzierte die Größe der nuklearen Nutzlast von Megatonnen auf Kilotonnen und fuhr fort, ihren Vorschlag den Gesetzgebern in Juneau und DC zu unterbreiten, obwohl die AEC zuvor die Unterstützung des Repräsentantenhauses von Alaska, der Handelskammer von Fairbanks und der Kongressdelegation von Alaska genossen hatte, Die Verbreitung der Agentur untergrub Chariot. Die Lobbyarbeit einheimischer Gruppen und der jungen nationalen Umweltschutzbewegung hob die Fehler und Versäumnisse der AEC hervor. Auf die Frage, warum Alaska für das Experiment ausgewählt wurde, antwortete die AEC: „Das Projekt befindet sich in der Wildnis, weit weg von jeder menschlichen Besiedlung.“ Dies muss eine Überraschung für die Inupiat-Städte Kivalina und Point Hope gewesen sein, beide nicht einmal vierzig Meilen von der Stätte entfernt, deren Bewohner nie über den Plan informiert oder gar konsultiert worden waren.

Die Inupiat-Sache verwandelte sich schnell in eine nationale und internationale Célèbre-Sache. Operation Plowshare verlor ebenso schnell Anhänger auf allen Ebenen und die AEC schränkte den Umfang des Projekts stark ein. 1962 wurde abgebranntes Kernmaterial aus einer früheren Explosion in Nevada nach Cape Thompson geliefert und Experimente daran durchgeführt. Das verbleibende Kernmaterial wurde in der Erde abgelagert und für die nächsten dreißig Jahre begraben. Offenbar in der Absicht, etwas in Alaska in die Luft zu jagen, beschlagnahmte die AEC die Aleuten-Insel Amchitka und nutzte sie für eine Reihe von unterirdischen Atomtests. Die letzte derartige Detonation war 1971.

Am Ende hatte die Operation Plowshare Millionen von Dollar, Umweltschäden in der Gegend und zwei Professoren der University of Alaska ihre Arbeit gekostet. Die Episode veranlasste die Ureinwohner Alaskas jedoch zu aggressiveren und intensiveren Selbstschutzmaßnahmen, Hervorheben ihrer Situation in einem solchen Maße, dass nur sechs Jahre später der Alaska Native Claims Settlement Act durch den Kongress verabschiedet wurde. Man kann sagen, dass die nationale und internationale Umweltschutzbewegung als direktes Ergebnis von Project Chariot entstanden ist. Der Abschlussbericht des Project Chariot Bioenvironmental Committee lieferte eine Vorlage für die jetzt standardmäßigen Umweltverträglichkeitserklärungen, die durch das National Environmental Policy Act von 1969 vorgeschrieben wurden. Die beiden Professoren auf der schwarzen Liste erhielten 1993 Ehrentitel von der UAF.

Leider hat sich niemand von der AEC jemals bei den Inupiat entschuldigt, die sie bereit waren, einer radioaktiven Zukunft zu überlassen. Tatsächlich blieb Edward Teller für den Rest seines Lebens empört über die Affäre. Er fühlte, dass die Entdeckung von Öl in Prudhoe Bay ihn bestätigte und sagte 1987, dass vor dem Ölstreik „niemand da war.“

Jemand sollte dem Inupiat das sagen.

Empfohlene Lektüre für diejenigen, die sich für Project Chariot, Alaska oder die Inupiat interessieren:

Andrews, S. B., & Creed, J. (1998). Authentisches Alaska: Stimmen seiner einheimischen Schriftsteller. Indianer leben. Lincoln: Universität von Nebraska Press.

Haycox, S. W., & Mangusso, M. C. (Hrsg.) (1996). Eine Alaska-Anthologie: Interpretation der Vergangenheit. Seattle: Universität von Washington Press.

Hensley, WLI (2009). Fünfzig Meilen von morgen: Eine Erinnerung an Alaska und die echten Menschen. New York: Sarah Crichton Bücher.

Langdon, S. (2002). Die Ureinwohner Alaskas. Traditionelles Leben in einem nördlichen Land. Anchorage: Greatland Graphics.

McBeath, G. A., & Morehouse, T. A. (1994). Alaska Politik & Regierung. Politik und Regierungen der amerikanischen Staaten. Lincoln: Universität von Nebraska Press.

Naske, C.-M., & Slotnick, H. E. (1987). Alaska, eine Geschichte des 49. Staates. Norman: Universität von Oklahoma Press.

O’Neill, D. (2007). Die Kracherjungen: H-Bomben, Inupiat-Eskimos und die Wurzeln der Umweltbewegung. New York: Grundlegende Bücher.