Ein in China entdeckter Hort versteinerter Flugsauriereier hilft Wissenschaftlern, einen seltenen Einblick in die ausgestorbenen fliegenden Reptilien zu erhalten. Neu veröffentlichte Forschungen an über 200 Eiern und 16 Embryonen des Flugsauriers Hamipterus, einschließlich der ersten Computertomographie (CT), verdunkeln das, was bisher über diese Cousins der Dinosaurier bekannt war. Insbesondere liefern sie neue Beweise für die Debatte darüber, ob Flugsaurier fliegen könnten, sobald sie geschlüpft sind.

Aufgrund der zerbrechlichen, dünnwandigen Knochen des Tieres sind relativ wenige Flugsaurierfossilien erhalten. Noch seltener sind Fossilien von jungen Jungtieren, Eiern und Embryonen, was es schwierig macht zu verstehen, wie verschiedene Arten gewachsen sind.

Der erste Flugsaurierembryo wurde 2004 in China gefunden, aber das Ei und der Embryo waren abgeflacht, und es war unklar, um welche Art von Flugsaurier es sich genau handelte. Das erste dreidimensional erhaltene Flugsaurierei stammte aus Argentinien von einem Tier namens Pterodaustro, das zuvor aus mehreren Exemplaren und Eiern bekannt war, die größtenteils zerkleinert wurden.

Hamipterus. Chuang Zhao

Aber im Jahr 2014 entdeckten chinesische Paläontologen Hunderte von Knochen und Eiern des Flugsauriers Hamipterus, der in der frühen Kreidezeit vor etwa 120 Millionen Jahren lebte. Erstaunlicherweise enthielt der Ort, an dem die Fossilien gefunden wurden, acht separate geologische Schichten mit Knochen, von denen vier auch Eier hatten.

Forscher glauben, dass dies bedeutet, dass es sich um einen Nistplatz handelte, der von energiereichen Stürmen getroffen wurde, die die Flugsaurier und ihre Eier zu einem ruhigen See transportierten, wo sie dann in Fossilien verwandelt wurden. Paläontologen haben zuvor andere Orte mit vielen Flugsaurierknochen gefunden, was darauf hindeutet, dass es sich um soziale Tiere handelt. Dies ist jedoch der erste Fund, der darauf hinweist, dass auch Flugsaurier ineinander verschachtelt sind.

< em>Hamipterus</em> Eier. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

Im Inneren der Eier

Ein Team chinesischer und brasilianischer Paläontologen unter der Leitung von Xiaolin Wang hat diese Eier nun mithilfe von CT-Scans und der Untersuchung von Mikrostrukturen des Knochens genauer untersucht, um zu verstehen, wie das Tier gewachsen ist. Die CT-Scans bedeuteten, dass die Forscher Röntgenstrahlen verwenden konnten, um in die Eier und Embryonen zu sehen, ohne sie zu zerstören, das erste Mal, dass dies mit Pterosaurier-Eiern gemacht wurde (obwohl Dinosaurier-Eier zuvor so untersucht wurden).

Unter den 16 Embryonen fanden die Forscher eine Auswahl an erhaltenen Knochen, hauptsächlich aus den Flügeln und Beinen. Im Gegensatz zu anderen Flugsaurierembryonen aus China oder Argentinien erschien in den Embryonen nur sehr wenig Material aus dem Schädel, wobei nur ein einziger Unterkiefer erhalten blieb.

Unvollständiger Unterkiefer. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

Unglücklicherweise, Die Embryonen sind alle unvollständig und disartikuliert, Dies bedeutet, dass die Knochen während der Versteinerung durcheinander geraten sind, anstatt in einem schönen Gelenkskelett erhalten zu bleiben. Dies bedeutet, dass wir kein vollständiges Bild davon haben, wie ein embryonaler Hamipterus ausgesehen hätte. Die Forscher konnten jedoch einige Beobachtungen zum Wachstum machen, da die große Anzahl von Fossilien mit Individuen unterschiedlicher Größe bedeutete, dass sie verschiedene Entwicklungsstadien betrachten konnten.

Alle langen Knochen von Flügeln und Beinen zeigten Anzeichen von Verknöcherung, der Prozess des Ablegens der Mineralien zur Bildung von Knochen, aber die Enden der Flügelknochen waren nicht vollständig geformt oder mineralisiert. Dies deutet darauf hin, dass die Bereiche für die wichtigsten Muskelansätze und damit die Muskeln selbst nicht in Embryonen entwickelt wurden.

Paläontologen Alexander Kellner und Xiaolin Wang. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

Die Bereiche für die Muskelanhaftung wichtiger Flugmuskeln waren bei den nicht geschlüpften Tieren entweder klein oder nicht vorhanden, während die Beine vollständiger zu sein schienen. Die Forscher vermuten, dass dies bedeutet, dass Hamipterus-Jungtiere flugunfähig waren, was der gängigen Vorstellung von „Flaplings“ widerspricht, dass die jüngsten Flugsaurier sofort fliegen könnten.

Es überrascht nicht, dass der Knochen dieser Embryonen extrem schnell gewachsen zu sein scheint, mit großen Gefäßkanälen (die Blutgefäße durch Knochen tragen) und anderen Knochenstrukturen, die typisch für junge Tiere sind, die extrem schnell Knochen ablegen.

Unterkiefer mit großen Zähnen. Alexander Kellner (Museu Nacional/UFRJ)

Eine überraschende Entdeckung, oder in der Tat ein Mangel an Entdeckung, war in den Zähnen. Trotz der Tatsache, dass Zähne in Fossilien normalerweise gut erhalten bleiben, wurden in keinem der Embryonen Zähne gefunden. Da zumindest einige andere Flugsaurierembryonen Zähne besitzen, könnte dies darauf hindeuten, dass die Hamipterus-Embryonen vor der Zahnentwicklung in einem früheren Entwicklungsstadium sind. Das Fehlen anderer Schädelknochen deutet darauf hin, dass sich der Schädel später entwickelte als andere Knochen im Skelett.

Dieser Fund ergänzt die jüngsten Entdeckungen von weichen Darwinopterus-Flugsauriereiern und Hunderten von Caiuajara-Flugsaurierfossilien. Dank der harten Arbeit der Paläontologen beginnen wir, ein gutes Verständnis für die gesamte Lebensgeschichte dieser faszinierenden Kreaturen vom Schlüpfen bis zum Tod zu entwickeln.