In den Jahren vor dem Ersten Weltkrieg strömte das Publikum in die Stummfilmtheater und tanzte zu Ragtime. Aber ein wohlhabender junger Mann verbrachte seine Sommerferien genauso damit, sich auf den Krieg vorzubereiten, wie den Truthahntrab oder den Tango zu lernen. Ab 1913 gingen Tausende amerikanischer Männer in Sommer-Bootcamps – Freiwillige in einer wachsenden Bewegung, um die Vereinigten Staaten auf einen unvermeidlichen Krieg vorzubereiten.

Sie hatten einen einflussreichen Verbündeten: den ehemaligen Präsidenten Theodore Roosevelt. Er hatte viel Erfahrung mit freiwilligen Truppen; Schließlich hatte er zwei Jahrzehnte zuvor die Rough Riders, eine freiwillige Kavallerie, während des spanisch-amerikanischen Krieges organisiert und geführt. Roosevelt hielt den derzeitigen Präsidenten Woodrow Wilson für zu weich gegenüber Europa und drängte ihn, sich auf den Krieg vorzubereiten.

Essen im Camp Plattsburg. (Kredit: Bettmann / Getty Images)

Wilson, der Roosevelt 1912 besiegt hatte, war misstrauisch gegenüber Kämpfen. Er bevorzugte Neutralität und drängte auf ein Bild der Vereinigten Staaten als unparteiischen Friedensstifter, der einen Waffenstillstand gegen die verfeindeten Fraktionen Europas vermitteln könnte. Eine wachsende Fraktion der Amerikaner war jedoch anderer Meinung – und drängte Wilson, mehr zu tun. Ihre Bewegung hieß „Preparedness“, und der Fokus lag darauf, Amerikas junge Männer in Kampfform zu bringen, nur für den Fall.

Das Konzept war einfach: Männer würden ihre Sommerferien ihrem Land geben und auf einen eventuellen Krieg vorbereitet sein. Schließlich besuchten 40.000 junge Männer landesweit Plattsburg Camps — benannt nach dem ersten Trainingslager in Plattsburgh, New York — mit dem Ziel, Offiziere zu werden, wenn der Krieg erklärt wurde,

Ein US-Militärlager und Vorräte in Plattsburg, New York während des Ersten Weltkriegs. (Kredit: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

Ab 1913 gaben wohlhabende junge Männer ihre gemächlichen Sommerpläne auf und gingen stattdessen ins Bootcamp. Während der 90 Tage des Camps erhoben sich die Teilnehmer zu einem frühmorgendlichen Signalhorn und verbrachten den Tag mit Übungen, Calisthenics und anderen Aktivitäten. Ihr Training gipfelte in „the hike“, einer zermürbenden mehrtägigen Tortur, bei der Rekruten in simulierten Schlachten gegeneinander antraten. Aber der anspruchsvolle, körperlich anstrengende Zeitplan schien die Begeisterung der Rekruten nicht zu dämpfen. Laut dem Historiker John Garry Clifford waren sie so lernbegierig, dass die Offiziere sie daran erinnern mussten, die Übungen zu beenden und sich frei zu nehmen.

Diese Begeisterung beschränkte sich nicht nur auf tatsächliche Rekruten. Die Bereitschaft bot eine berauschende Kombination aus Patriotismus und Prunk — ein Gefühl, dass der Krieg, obwohl er unvermeidlich schien, gemeistert werden konnte. Bis 1916 war die Idee so beliebt, dass sich 145.000 Menschen zu ihren Gunsten in einer New Yorker Parade versammelten, die Stunden dauerte. Songs wie „Auf nach Plattsburg, Marsch!“ und „Bereite den Adler vor, die Taube zu beschützen“ erklärten ihre Kampfbereitschaft.

US-Soldaten reinigen ihre Gewehre in einem Trainingslager in Plattsburg, New York während des Ersten Weltkriegs. (Kredit: Paul Thompson/FPG/Getty Images)

Anhänger der Plattsburger Idee, wie sie genannt wurde, dachten, das Land sei besser sicher als traurig. Sie hatten das Gefühl, dass den Vereinigten Staaten „das Gefühl der persönlichen Verpflichtung fehlte, etwas für das Land zu tun“, sagte Grenville Clark, ein Anwalt, der bei der Organisation der frühen Lager half und später im Ersten Weltkrieg eine Army Distinguished Service Medal gewann.

Aber nicht jeder war begeistert von der Bereitschaft. Eine ähnliche Parade in San Francisco wurde von einer radikalen Gruppe ins Visier genommen, die zehn Menschen tötete und 40 weitere mit einer Kofferbombe verwundete. Und obwohl ihre Taktik weniger extrem war, warnten Pazifisten wie Jane Addams, dass die Vorbereitung auf den Krieg einfach die Voraussetzungen für einen katastrophalen Konflikt schaffen würde.

Ein Soldat, der in einem US-Militärlager in Plattsburg, New York, während des Ersten Weltkriegs rasiert wird. (Kredit: Paul Thompson/FPG/Getty Images)

“ Wir glauben an eine echte Verteidigung gegen echte Gefahren, aber nicht an eine absurde „Bereitschaft“ gegen hypothetische Gefahren „, schrieben Addams und andere Antikriegsaktivisten 1915 in einem Brief an Wilson. Eine militärische Aufrüstung, schrieben sie, würde Misstrauen schüren und es schwieriger machen, internationalen Frieden zu vermitteln. Kriegsdienstverweigerer und Friedensbefürworter argumentierten, dass die Vereinigten Staaten durch ihre militärische Bereitschaft einfach Deutschland nacheiferten, das die Wehrpflicht hatte.

Aber Anhänger der Bereitschaft hatten wenig Geduld für den Pazifismus. Stattdessen forderten sie Wilson auf, eine universelle militärische Ausbildung oder UMT einzuführen. Clark und andere appellierten an den Kongress, aber Wilson widersetzte sich. Er vergrößerte jedoch die Größe des Militärs.

Glee Club String Band bei einem militärischen Trainingslager in Plattsburg, New York. (Kredit: SOTK2011 / Alamy Stock Photo)

Ironischerweise trug die Bereitschaftsbewegung wenig dazu bei, die Vereinigten Staaten auf den Krieg vorzubereiten. Nachdem Wilson Deutschland am 2. April 1917 widerwillig den Krieg erklärt hatte, reichte die Zahl der Freiwilligen nicht aus, um die von General John J. Pershing geforderte gigantische Anzahl von Truppen zu befriedigen. Sechs Wochen nach der Kriegserklärung verabschiedete Wilsons Kongress das Selective Service Act, und 2,8 Millionen Männer wurden schließlich in den Ersten Weltkrieg eingezogen.

Die Vorbereitung hat vielleicht nicht genau funktioniert, aber die Lager, die so viele der Kriegstruppen — insgesamt 90.000 Reserveoffiziere — versorgten, überlebten. Die Lager Plattsburg entwickelten sich zu den militärischen Trainingslagern der Bürger, die von 1921 bis 1940 jeden Sommer stattfanden. Vierhunderttausend Männer, darunter der zukünftige Präsident Ronald Reagan, besuchten die Lager. Aber der Selective Service, der 92 Prozent aller amerikanischen Männer im Alter zwischen 18 und 25 Jahren registriert hat, bleibt das stärkste moderne militärische Erbe des Ersten Weltkriegs — vielleicht eine Erinnerung daran, dass die Bereitschaft manchmal einen kleinen Schub braucht.