en skare af fossiliserede pterosauræg opdaget i Kina hjælper forskere med at få en sjælden indsigt i de uddøde flyvende krybdyr. Nyligt frigivet forskning i over 200 æg og 16 embryoner fra pterosaur Hamipterus, inklusive de første computertomografi (CT) – scanninger, formørker det, der tidligere var kendt om disse kusiner til dinosaurerne. Især giver de nye beviser for debatten om, hvorvidt pterosaurer kunne flyve, så snart de klækkede.

relativt få pterosaurfossiler bevares på grund af dyrets skrøbelige, tyndvæggede knogler. Endnu mere sjældne er fossiler af unge hatchlings, æg og embryoner, hvilket gør det vanskeligt at forstå, hvordan forskellige arter voksede.

det første pterosaurembryo blev fundet i Kina i 2004, men ægget og embryoet blev fladt, og præcis hvilken type pterosaur det var var uklart. Det første tredimensionelt konserverede pterosauræg kom fra Argentina fra et dyr kaldet Pterodaustro, tidligere kendt fra flere prøver og æg, der for det meste knuses.

Hamipterus. Chuang Chao

men i 2014 opdagede kinesiske paleontologer hundreder af knogler og æg fra Pterosaur Hamipterus, som levede i den tidlige Kridtperiode for cirka 120 m år siden. Utroligt nok indeholdt stedet, hvor fossilerne blev fundet, otte separate geologiske lag med knogler, hvoraf fire også havde æg.

forskere mener, at det betyder, at det var et hekkested, der blev ramt af højenergi storme, der transporterede pterosaurerne og deres æg til en rolig sø, hvor de derefter blev omdannet til fossiler. Paleontologer har fundet andre steder med masser af pterosaurben før, hvilket antyder, at de var sociale dyr. Men dette er det første fund, der indikerer, at pterosaurer også er indlejret sammen.

<em>Hamipterus</em> æg. Aleksandr Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

inde i æggene

har et team af kinesiske og Brasilianske palæontologer under ledelse af Giaolin Vang nu undersøgt disse æg mere detaljeret ved hjælp af CT-scanning og undersøgelsen af mikrostrukturer af knoglen for at forstå, hvordan dyret voksede. CT-scanningerne betød, at forskerne kunne bruge røntgenstråler til at se inde i æg og embryoner uden at ødelægge dem, første gang dette er gjort med pterosauræg (selvom dinosauræg er blevet undersøgt som dette før).

blandt de 16 embryoner fandt forskerne et sortiment af konserverede knogler, hovedsageligt fra vinger og ben. I modsætning til andre pterosaur-embryoner fra Kina eller Argentina optrådte meget lidt materiale fra kraniet i embryonerne, med kun en enkelt underkæbe bevaret.

ufuldstændig underkæbe. Aleksandr Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

desværre er embryonerne alle ufuldstændige og disartikulerede, hvilket betyder, at knoglerne er blevet rodet under fossilisering snarere end bevaret i et dejligt sammenføjet skelet. Det betyder, at vi ikke har et fuldstændigt billede af, hvordan en embryonal Hamipterus ville have set ud. Men forskerne var i stand til at foretage nogle observationer om vækst, fordi det store antal fossiler med individer i forskellige størrelser betød, at de kunne se på forskellige udviklingsstadier.

alle de lange knogler fra vingerne og benene viste tegn på ossifikation, processen med at lægge mineralerne til dannelse af knogler, men enderne af vingebenene var ikke fuldt dannede eller mineraliserede. Dette tyder på, at områderne for større muskelvedhæftninger, og derfor musklerne selv, ikke blev udviklet i embryoner.

Palæontologerne Aleksandr Kellner og Niaolin Vang. Aleksandr Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

områderne for muskelfastgørelse af vigtige flyvemuskler var enten små eller ikke-eksisterende i de uhåndterede dyr, mens benene syntes at være mere komplette. Forskerne antyder, at dette betyder, at Hamipterus-hatchlings ikke var i stand til at flyve, hvilket modsiger den fælles ide om “flaplings”, at de yngste pterosaurer kunne flyve med det samme.

ikke overraskende ser det ud til, at knoglen på disse embryoner er vokset ekstremt hurtigt med store vaskulære kanaler (der fører blodkar gennem knogler) og andre knoglestrukturer, der er typiske for unge dyr, der lægger knogler ekstremt hurtigt.

underkæbe med store tænder. Aleksandr Kellner (Museu Nacional / UFRJ)

en overraskende opdagelse, eller faktisk en mangel på opdagelse, var i tænderne. På trods af at tænderne normalt bevarer godt i fossiler, blev der ikke fundet tænder i nogen af embryonerne. Da i det mindste nogle andre pterosaur-embryoner har tænder, kan dette indikere, at Hamipterus-embryonerne er af et tidligere udviklingsstadium, før tandudvikling. Manglen på andre kranieknogler antyder, at kraniet er udviklet senere end andre knogler i skeletet.

dette fund tilføjer til nylige opdagelser af bløde Darvinopterus pterosauræg og hundreder af caiuajara pterosaur fossiler. Takket være palæontologernes hårde arbejde begynder vi at udvikle en god forståelse af hele livshistorien, fra før udklækning til døden, af disse fascinerende skabninger.