i årene op til Første Verdenskrig strømmede publikum til tavse biografer og dansede til ragtime. Men en velhavende ung mand var lige så tilbøjelig til at tilbringe sin sommerferie med at forberede sig på krig som at lære Kalkuntrav eller tango. Begyndende i 1913 gik tusindvis af amerikanske mænd til sommer boot camps—frivillige i en voksende bevægelse for at forberede USA på, hvad der syntes som en uundgåelig krig.

de havde en indflydelsesrig allieret: tidligere præsident Theodore Roosevelt. Han havde masser af erfaring med frivillige tropper; trods alt havde han organiseret og ledet Rough Riders, et frivilligt kavaleri, under den spansk-amerikanske krig to årtier tidligere. Roosevelt mente, at den nuværende præsident var for blød over for Europa og pressede ham til at forberede sig på krig.

spisetid på Camp Plattsburg. (Kredit: Bettmann / Getty Images)

Roosevelt, der havde besejret Roosevelt i 1912, var mistænksom over for kamp. Han foretrak neutralitet og skubbede et billede af De Forenede Stater som en upartisk fredsstifter, der kunne mægle en våbenhvile mod Europas feuderende fraktioner. Men en voksende gruppe af amerikanere var uenige—og begyndte at presse ham til at gøre mere. Deres bevægelse blev kaldt” beredskab”, og fokus var på at få Amerikas unge mænd i kampform, bare i tilfælde.

konceptet var enkelt: mænd ville give deres sommerferie til deres land og dukke forberedt på eventuel krig. Til sidst deltog 40.000 unge mænd i Plattsburgs Lejre-opkaldt efter den første træningslejr i Plattsburgh—landsdækkende med det formål at blive officerer, hvis krig blev erklæret,

en amerikansk militær lejr og forsyninger i Plattsburg, Ny York under Første Verdenskrig I. (kredit: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

begyndende i 1913 droppede velhavende unge mænd deres afslappede sommerplaner og satte kursen mod boot camp i stedet. I løbet af de 90 dage i lejren steg deltagerne til en tidlig morgen bugle og tilbragte derefter dagen med øvelser, calisthenics og andre aktiviteter. Deres træning kulminerede i” vandreturen”, en udmattende multi-dages prøvelse, der satte rekrutter mod hinanden i simuleret kamp. Men den krævende, fysisk beskatningsplan syntes ikke at dæmpe rekrutternes entusiasme. Ifølge historikeren John Garry Clifford var de så ivrige efter at lære, at officerer måtte minde dem om at stoppe øvelser og tage fri.

denne entusiasme var ikke begrænset til faktiske rekrutter. Beredskab tilbød en berusende kombination af patriotisme og pragt—en følelse af, at selvom krig syntes uundgåelig, det kunne mestres. I 1916 var ideen så populær, at 145.000 mennesker samledes til sin fordel i en ny York parade, der tog timer. Sange som “videre til Plattsburg, Marts!”og” forbered Ørnen for at beskytte duen” erklærede deres vilje til at kæmpe.

amerikanske soldater, der renser deres rifler i en træningslejr i Plattsburg, Ny York under Første Verdenskrig. (kredit: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

tilhængere af Plattsburg-ideen, som det blev kaldt, troede, at landet var bedre sikkert end ked af det. De følte, at USA manglede “følelsen af personlig forpligtelse til at gøre noget for landet,” sagde Grenville Clark, en advokat, der hjalp med at organisere de tidlige lejre, og som senere vandt en Army Distinguished Service Medal under Første Verdenskrig I. Til Clark og andre, militær træning virkede som noget, landet kunne gøre i en tid med udenrigspolitisk lammelse.

men ikke alle var begejstrede for beredskab. En lignende parade i San Francisco blev målrettet af en radikal gruppe, der dræbte ti mennesker og sårede 40 mere med en kuffertbombe. Og selvom deres taktik var mindre ekstrem, advarede pacifister som Jane Addams, at forberedelse til krig simpelthen ville sætte scenen for en katastrofal konflikt.

en soldat, der barberes i en amerikansk militærlejr i Plattsburg, Ny York under Første Verdenskrig. (kredit: Paul Thompson / FPG / Getty Images)

“vi tror på et reelt forsvar mod reelle farer, men ikke på en absurd” beredskab “mod hypotetiske farer,” skrev Addams og andre antikrigsaktivister i et brev fra 1915. En militær opbygning, skrev de, ville vække mistanke og gøre det sværere at mægle international fred. Samvittighedsnægtere og fredsforkæmpere hævdede, at USA ved at forfølge militær beredskab simpelthen efterlignede Tyskland, som havde obligatorisk militærtjeneste.

men tilhængere af beredskab havde lidt tålmodighed for pacifisme. I stedet opfordrede de til at vedtage universel militær træning, eller UMT. Clark og andre appellerede til Kongressen, men han modstod. Han øgede imidlertid militærets størrelse.

Glee club streng band på en militær træningslejr i Plattsburg, Ny York. (Kredit: SOTK2011/Alamy Stock foto)

ironisk nok gjorde beredskabsbevægelsen lidt for at gøre USA klar til krig. Efter at han modvilligt erklærede krig mod Tyskland den 2. April 1917, var antallet af frivillige ikke nok til at tilfredsstille det gigantiske antal tropper, som General John J. Pershing krævede. Seks uger efter at have erklæret krig vedtog Kongressen Selective Service Act, og 2,8 millioner mænd blev til sidst indkaldt til Første Verdenskrig.

beredskab har muligvis ikke nøjagtigt fungeret, men lejrene, der leverede så mange af krigens tropper—90.000 reserveofficerer i alt—overlevede. Plattsburg-lejrene udviklede sig til borgernes militære træningslejre, der fandt sted hver sommer fra 1921 til 1940. Fire hundrede tusind mænd, inklusive den fremtidige præsident Ronald Reagan, deltog i lejrene. Men den selektive tjeneste, som har registreret 92 procent af alle amerikanske mænd mellem 18 og 25 år, forbliver Første Verdenskrigs mest potente moderne militære arv—en påmindelse, måske, at beredskab undertiden har brug for et lille løft.